Você precisa acompanhar a prole da Omicron?

EUt é como um relógio agora. A cada poucos meses, somos avisados ​​de que a variante Omicron do vírus SARS-CoV-2 gerou outra subvariante, esta ainda mais transmissível do que as que está ultrapassando rapidamente.

A nova entidade recebe um nome, uma sequência pesada de letras e números separados por pontos. Há discussões – algumas sem fôlego – no Twitter e na mídia sobre a ameaça que a nova subvariante representa. As pessoas que ainda acompanham as notícias da Covid-19 se preocupam. As pessoas que estão determinadas a ignorar a Covid não prestam atenção.

Enxague e repita.

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O ciclo faz com que alguns especialistas se perguntem sobre a utilidade dessas discussões. Afinal, não estamos obcecados sobre qual cepa da gripe H3N2 está causando a maior parte da doença que percorreu os Estados Unidos nesta temporada de gripe anormalmente precoce. Isso ocorre porque novas cepas de vírus da gripe existentes podem nos tornar mais vulneráveis ​​à infecção, mas não nos tornam indefesos contra a gripe. O mesmo se aplica às subvariantes do SARS-2 – mas isso às vezes se perde nas idas e vindas.

“Isso continua acontecendo a cada dois meses. Eu meio que sinto que é o Dia da Marmota, exceto com ‘scariants’”, disse Angela Rasmussen, virologista de coronavírus da Organização de Vacinas e Doenças Infecciosas da Universidade de Saskatchewan, usando um termo cunhado por Eric Topol.

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(Para registro, Topol, fundador e diretor do Scripps Research Translational Institute, discorda veementemente da noção de que as pessoas não precisam prestar muita atenção a qual variante ou subvariante está circulando atualmente, argumentando, entre outras coisas, que a discussão pública poderia encoraje mais pessoas a obter as últimas doses de reforço.)

Rasmussen passou muito tempo recentemente lidando com pedidos de entrevista de jornalistas interessados ​​em explorar o significado de XBB.1.5. Ela não tem certeza de que o público está obtendo informações com as quais pode fazer muito.

Se uma nova variante preocupante se materializar, uma versão do vírus que corroeu fundamentalmente a capacidade de nosso sistema imunológico de se defender do SARS-2, exigindo uma atualização rápida das vacinas contra a Covid, o público precisaria tomar conhecimento, disse Rasmussen. Mas na ausência disso, “então é realmente difícil para mim ver como é acionável, ou é útil, realmente, para qualquer um saber que oh, bem, XBB.1.5 está assumindo quando pensávamos que poderia ser BQ. 1.1.”

Rasmussen é rápida em enfatizar que ela não está sugerindo que a Covid não seja mais um problema ou que o mundo deva parar de acompanhar a evolução do SARS-2. “Deveríamos,” ela insistiu. “Mas o público realmente precisa estar na ponta da cadeira sobre isso? Eu não acho que eles são, na verdade. E eu acho que… isso meio que confunde as pessoas.”

As ações que as pessoas devem tomar para afastar o XBB.1.5 são as mesmas que devem tomar para afastar seus predecessores, disse Rasmussen. Mantenha-se atualizado sobre as vacinas; obter reforços quando eles são aconselhados. Considere usar uma máscara de alta qualidade em ambientes públicos. Tome medidas para tentar evitar ser infectado.

“Simplesmente não vejo como saber de quais variantes estamos falando muda o conselho que damos ao público para as pessoas que vão ouvir”, disse ela.

Andrew Pollard, diretor do Oxford Vaccine Group e professor de infecção e imunidade na Universidade de Oxford, na verdade gosta que as pessoas – algumas pessoas pelo menos – estejam prestando atenção à evolução viral do SARS-2. Ele acha que está aumentando a compreensão do público sobre como os patógenos respiratórios são complexos e como é difícil controlá-los por meio da vacinação.

Mas ele não aprova o teor da cobertura das subvariantes, dizendo que algumas delas lançam esses desenvolvimentos sob uma luz muito ameaçadora.

“[T]ele exagerou o enquadramento das notícias, desinforma sobre o significado de cada nova variante para a saúde pública”, escreveu ele em um e-mail. “Em populações altamente vacinadas e com experiência com Covid-19, como o Reino Unido e os EUA, os níveis pandêmicos de morte por Covid-19 não retornarão como resultado da evolução viral devido ao muro de imunidade da população, mas a crise narrativa na mídia sugere o pior”.

Pollard tem razão. Mas não é a mídia que começa a soar o alarme toda vez que uma nova subvariante chega ao radar. Alguns cientistas dirigem-se à praça pública – também conhecido como Twitter – para trocar informações sobre o que se sabe sobre a nova cepa. Parte da discussão é medida. Algumas delas são menos. Os repórteres captam as preocupações transmitidas.

Jonathan Ball, professor de virologia da Universidade de Nottingham, na Grã-Bretanha, está frustrado com os cientistas cujas conjecturas sobre como novas variantes e subvariantes evasivas serão baseadas em estudos que medem o quão bem um único componente de nossa resposta imune, chamado de anticorpos neutralizantes, reconhece a nova estirpe. Esses são os estudos mais fáceis de fazer e os mais rápidos de surgir quando uma nova cepa é detectada. Mas os anticorpos neutralizantes são apenas um tipo de arma do sistema imunológico que temos contra o vírus; focar apenas neles ignora o fato de que nossos arsenais contêm outro poder de fogo importante que trazemos para a luta.

“Acho que o que realmente não abrange é a sutileza e a eloqüência, por assim dizer, de seu sistema imunológico e sua capacidade de também evoluir e responder à evolução do vírus”, disse Ball.

Ele não deixou a mídia fora do gancho, no entanto. “Suspeito que os jornalistas tenham se dado conta do fato de que, se você menciona uma variante, as pessoas ficam de orelha em pé”, disse ele. “Porque há muito pouco mais de novo sobre o SARS-CoV-2.”

O resultado desse tipo de cobertura? As pessoas estão desligadas ou com medo, disse Rasmussen. “E nenhum desses dois resultados incentiva o que precisamos que aconteça, que é que as pessoas recebam seus reforços bivalentes e, talvez, em locais de alta transmissão, considerando tomar outras precauções também”.

Algumas dessas discussões ignoram os fundamentos da biologia. Quando as pessoas começam a desenvolver imunidade a um vírus, ele deve evoluir para poder continuar a infectar as pessoas. Após três anos de coexistência com o SARS-2, a maioria das pessoas no planeta foi infectada (em alguns casos várias vezes) ou vacinada (em alguns casos várias vezes) ou alguma combinação dos dois. O vírus deve empregar novos truques para contornar nossas defesas crescentes.

“É importante explicar que as variantes continuarão a surgir, pois a própria sobrevivência do vírus depende disso”, explicou Pollard. “Podemos esperar novas variantes para o resto de nossas vidas coletivas, mas podemos antecipar ondas menos frequentes no futuro, à medida que a imunidade da população continua a aumentar”.

Maria Van Kerkhove, responsável pela Covid-19 da Organização Mundial de Saúde, confessou estar surpreendida por ainda ser citada a dizer que esta ou aquela subvariante é mais transmissível do que as anteriores. “Eu digo isso sempre”, disse ela. Cada nova variante ou subvariante deve ser mais transmissível do que sua predecessora, ou morreria. “É isso que os vírus fazem”, disse Van Kerkhove.

Ela se incomoda com a ideia de dizer às pessoas que não precisam prestar atenção aos detalhes de cada versão bem-sucedida do vírus, preferindo enfatizar que as pessoas devem entender que a OMS e as agências nacionais de saúde pública, cientistas e governos de todo o mundo globo estão monitorando a evolução viral do SARS-2 e avaliando constantemente se as vacinas ainda funcionam ou precisam ser atualizadas, se os conselhos de saúde pública devem mudar.

“Eu não quero que as pessoas pensem, ‘Ei, não há com o que se preocupar’. Mas também não quero ser como ‘O céu está caindo’”, disse Van Kerkhove. “E, francamente, as pessoas que querem nos ouvir, o fazem. As pessoas que não, sério sério não.”

Topol, como mencionado anteriormente, não é fã da sugestão de que os indivíduos médios não precisam prestar muita atenção a cada nova subvariante. Ele se ressentiu com a noção de que esta não é uma informação sobre a qual as pessoas possam agir, sugerindo que a discussão pública do XBB.1.5 pode levar mais pessoas neste país a obter um reforço bivalente.

De acordo com os dados mais recentes dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças, apenas 15,4% das pessoas com mais de 5 anos de idade nos EUA receberam o reforço atualizado. Mesmo entre as pessoas com 65 anos ou mais – aquelas com maior risco de morrer de Covid – menos de 40% receberam o novo reforço, que visa tanto a cepa original de SARS-2 quanto uma cepa Omicron. Topol chamou essa taxa de absorção de “lamentável”.

“E estamos vendo os efeitos disso em pessoas com 65 anos ou mais, onde as taxas de hospitalização são alarmantemente altas. E a maioria deles é evitável”, disse ele.

Topol está preocupado com XBB.1.5; ele acha que é uma ameaça séria o suficiente para que a OMS dê um nome grego, da mesma forma que a agência global de saúde usou letras do alfabeto grego para destacar que Alpha, Delta, Omicron e várias outras cepas eram suficientemente diferentes que eles ganharam o rótulo de “variantes de preocupação”.

XBB.1.5 é um desdobramento do Omicron, mas Van Kerkhove disse ao STAT em setembro que a OMS daria um nome grego a uma subvariante se sentisse que a cepa se comportava de maneira suficientemente diferente para justificá-la. Na quarta-feira, um comitê de especialistas que assessora a OMS em evolução viral reservou julgamento sobre a importação do XBB.1.5, dizendo que ainda não há evidências suficientes para saber se ele irá corroer a proteção da vacina ou desencadear uma doença mais grave.

Topol comparou a ideia de facilitar as discussões variantes com a rendição ao vírus. “Não concordo que sejamos impotentes, impotentes para defender”, disse ele, insistindo que o país precisa de melhores vacinas contra a Covid – vacinas nasais que devem bloquear infecções – e apoio financeiro do governo para desenvolvê-las. É claro que indivíduos preocupados não podem fazer uma Câmara controlada pelos republicanos autorizar o financiamento de uma Operação Warp Speed ​​2.0, mas isso não significa que as pessoas não devam pressionar seus representantes eleitos para apoiar o trabalho, disse Topol.

Michael Osterholm, diretor do Centro de Pesquisa e Política de Doenças Infecciosas da Universidade de Minnesota, fica em algum lugar entre Rasmussen e Topol nessa questão.

O surgimento de uma nova subvariante oferece uma oportunidade para enfatizar a importância de obter uma injeção de reforço e o valor de usar uma máscara N-95 em locais públicos, disse ele. Embora ele reconheça que a maioria das pessoas escolheu seus campos nas questões de reforços e máscaras, ainda pode haver alguns ganhos a serem obtidos, disse Osterholm. “Se eu pudesse pegar até 1%, eu o faria.”

Mas ele admitiu que poderíamos estar chegando ao ponto em que as pessoas não conseguem mais processar as informações. “Não adianta dizer ao público: Ah, a propósito, este é XYZ247 dah, dah, dah, dah, dah. Eles se perdem. Isso não significa nada.

Osterholm disse que, após três anos de pandemia, a saúde pública ainda não descobriu como se comunicar efetivamente sobre a evolução do vírus.

“Nenhum de nós ainda realmente entende como interpretar as informações científicas que continuam a chegar sobre variantes e subvariantes e tentar traduzir isso em uma política de saúde pública significativa – ou até mesmo como falar sobre isso”, disse ele. “Acho que estamos em um lugar agora em que estamos tentando entender: como falamos sobre isso [in a way] isso é significativo para as pessoas e tem consequências para a saúde pública?”

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