Por dentro do namoro dos Red Sox com Rafael Devers, do jantar em Santo Domingo ao acordo final

Onze dias antes do Natal, todos os restaurantes chiques da capital da República Dominicana, Santo Domingo, deviam estar lotados, porque os Red Sox ligaram para mais de duas dúzias e nenhum deles conseguiu acomodar uma grande festa privada em tão pouco tempo. Quando alguém finalmente ligou para o InterContinental Real Santo Domingo, a equipe concordou em fechar uma parte do hotel ao público para uma reunião clandestina, para que os Red Sox pudessem oferecer discretamente a Rafael Devers o maior contrato da história da franquia.

Embora o clube estivesse em negociações com Devers desde a primavera de 2021, a urgência de um acordo de longo prazo atingiu o pico na semana anterior, quando Xander Bogaerts concordou com um contrato de 11 anos com os Padres. Nesse ponto, Devers se tornou a principal prioridade do time, e os membros do departamento de operações de beisebol sugeriram ao proprietário John Henry que sua presença em uma reunião pessoal com Devers ajudaria muito o homem da terceira base.

Henry ofereceu não apenas sua presença, mas também seu avião particular.

E seu talão de cheques.

Na manhã de 14 de dezembro – um dia após uma coletiva de imprensa apresentando o novo atacante Kenley Jansen, e um dia antes de outra apresentando o novo outfielder Masataka Yoshida – Henry voou para Santo Domingo com o presidente do Red Sox Sam Kennedy, o diretor de beisebol Chaim Bloom, general o gerente Brian O’Halloran e o gerente geral assistente Eddie Romero. O grupo foi acompanhado pelo empresário Alex Cora, que voou separadamente de Porto Rico. Às 15h, o grupo se reuniu com Devers e seu agente, Nelson Montes de Oca, além de três dos mais altos executivos da agência de esportes de beisebol REP 1. Em sua seção fechada do InterContinental, a equipe serviu aperitivos e cerveja Presidente a seus convidados inesperados enquanto Henry falava diretamente com o jovem terceira base que havia assinado como um fenômeno de 16 anos e se tornou um dos melhores rebatedores do esporte. Pela primeira vez, Henry ofereceu a Devers um contrato de $ 300 milhões.

“Os olhos dele ficaram tão grandes quanto quando ele vê uma bola rápida bem no meio”, disse Cora. “E eu estava ao lado dele. Eu estava tipo, ‘Calma, mano.’”

Devers recusou.

O Red Sox havia agendado o voo e reservado o hotel na esperança de uma resolução rápida. Eles voltaram para Boston acreditando que um acordo não estava particularmente fechado, mas que as negociações haviam chegado a um ponto de virada definitivo. De acordo com várias pessoas na sala e na organização, os Red Sox saíram de sua reunião cara a cara acreditando que Devers queria fazer um acordo e que nunca haveria uma oportunidade melhor para fazer isso acontecer. Era, em certo sentido, agora ou nunca.

Em três semanas, o Red Sox tinha a estrutura da extensão de 10 anos e $ 313,5 milhões que se tornou oficial na quarta-feira. É o décimo maior contrato da história do beisebol.

“Sempre achamos que ele era um jogador de US$ 300 milhões”, disse Montes de Oca. “E esse era o nosso objetivo. Assim que obtivemos o OK para ultrapassar a barreira de US$ 300 milhões, foi quando sentimos que tínhamos algo.”


Xander Bogaerts e Rafael Devers são amigos íntimos, e o grande acordo de Bogaerts com San Diego pairava sobre as negociações de extensão. (Winslow Townson / Getty Images)

O Red Sox conversou pela primeira vez com Devers sobre um acordo de longo prazo na primavera de 2021. Essas negociações acabaram não levando a lugar nenhum e foram agendadas para a temporada de 2021. Eles foram retomados na primavera de 2022, quando o Red Sox fez uma oferta com base na extensão de oito anos e $ 168 milhões de Matt Olson com Atlanta.

Não foi o suficiente para iniciar as negociações.

Olson havia sido usado anteriormente como uma comparação de arbitragem de Devers, então havia uma certa lógica em empregá-lo como um quadro de referência de extensão, mas os Red Sox sabiam que eventualmente teriam que oferecer mais. Como se viu, a oferta inicial estava tão longe do que Devers estava pedindo que os dois lados nem se deram ao trabalho de negociar. O que quer que tenha ocorrido foi mais conversa do que negociação.

“Falando, mas nenhum movimento”, disse Montes de Oca sobre as primeiras discussões.

Cora chamou Devers ao escritório do gerente no Yankee Stadium no primeiro dia da temporada passada para se certificar de que ele não estava confuso com a oferta e a falta de movimento em direção a um acordo.

“Ele disse, ‘Alex, estou ganhando (US$ 11,2 milhões). Se não posso viver com isso, o que vou fazer?’”, disse Cora. “Tive uma boa ideia quando tivemos aquela conversa de que, a certa altura, antes do início de 2023, iríamos fazer algo.”

A verdade é que Devers não queria se tornar um agente livre. Ele assinou com o Red Sox quando adolescente em 2013 e cresceu com a organização. O clube estava cheio de treinadores e executivos que ele considerava amigos e mentores. Ele não queria ser enganado, mas também não queria ir embora.

“Esta é uma organização que me deu tudo”, disse Devers. “Então isso foi um fator, mas também, a agência livre não é fácil. É um processo difícil. Eu só não queria ter que passar por isso.”

Quando o Red Sox não conseguiu chegar aos playoffs na última temporada, o gerente geral assistente Romero voou para a República Dominicana para comemorar o 26º aniversário de Devers em 24 de outubro. Devers estava dando uma festa em seu rancho e Romero pegou um helicóptero do Santo Domingo aeroporto para o complexo de Devers, pousando em sua propriedade perto da piscina. O gerente da Academia Dominicana, Javier Hernandez, e o diretor assistente de operações latino-americanas, Alberto Mejia, estavam com ele. Romero trouxe um bolo de aniversário e Devers exibiu seus premiados pavões, cabras e galinhas. Nenhuma oferta formal foi discutida naquele dia, disse Romero, mas Devers fez perguntas pontuais sobre a direção do time e a disposição do clube em gastar.

“Sabíamos do ponto número 1 de Raffy, que ele queria dizer aqui”, disse Romero. “Mas (ele) também estava falando sério que conseguiu um acordo justo.”

O Red Sox fez uma nova oferta durante a pós-temporada. O terceiro base do Braves, Austin Riley, assinou um contrato de 10 anos e $ 212 milhões em agosto, e o Red Sox ofereceu um acordo semelhante, mas maior. Ainda não estava no limite de $ 300 milhões e não era suficiente para chegar a um acordo, mas começou a mudar a conversa para uma negociação real. A propriedade deu às operações de beisebol alguma margem financeira para aumentar sua oferta conforme necessário, e o presidente do time, Kennedy, estimou que os dois lados fizeram sete ou oito contrapropostas após a oferta de outubro.

Quando Henry concordou em apresentar pessoalmente a primeira oferta de US$ 300 milhões em dezembro, foram o gerente da Academia Dominicana, Hernandez, e o coordenador da Academia Dominicana, Martin Rodriguez, que tentaram reservar um restaurante para a reunião secreta. Era imperativo que eles encontrassem um lugar o mais privado possível para evitar vazamentos ou interrupções nas negociações. Rodriguez encontrou o hotel e garantiu o local. Uma vez lá, Henry entregou sua mensagem.

“Essa foi uma chance para John falar diretamente com Raffy e falar diretamente com seus representantes e encorajar todos nós a encontrar o caminho de casa”, disse Kennedy. “Foi um grande momento, provavelmente o maior momento nas negociações.”

Montes de Oca foi acompanhado pelo presidente da REP 1, Peter Greenberg, pelo CEO da REP 1, Chris Koras, e pelo vice-presidente executivo da REP 1, Scott Nelson.

“Meu processo de pensamento era, (o Red Sox) não viria até a República Dominicana sem motivo”, disse Devers. “Então, eu tinha muita confiança de que isso iria acontecer, e Nelson também me garantiu que o trabalho estava sendo feito. … Sempre tive a sensação de que todos aqui entendem a quantidade de paixão e trabalho que eu colocar em direção ao jogo. Eu senti que isso era o suficiente para me dar a confiança de que algo seria feito.”

Cora disse que voou para a reunião estritamente “para estar naquela mesa quando alguém disser a outra pessoa que você vai ganhar $ 300 milhões”.

O Red Sox achou que a oferta poderia ser suficiente para fechar o negócio ali mesmo.

“Esperávamos que isso levasse a uma resolução bastante rápida”, disse Bloom. “Não deu. Havia muito mais idas e vindas que precisavam acontecer.”

Poucos dias depois da reunião, que permaneceu em segredo por semanas, a ESPN informou que Red Sox e Devers estavam “galáxias à parte” em suas negociações.

Internamente, os Red Sox sentiam que estavam mais próximos.

Devers não aceitou a oferta, mas a conversa em Santo Domingo pareceu um ponto de virada para os dois lados. Nenhum dos dois estava se apegando aos seus melhores cenários. Cada um expressava um desejo real de encontrar um meio-termo. Devers deixou claro que não queria que as negociações se estendessem até o treinamento de primavera e certamente não além do dia de abertura.

“Ele entendeu que talvez precisasse comprometer um pouco seu valor”, disse Montes de Oca. “Mas para ele se comprometer um pouco para estar onde ele queria estar, valeu a pena.”

Acreditando que nunca teriam uma oportunidade melhor de chegar a um acordo, os Red Sox estabeleceram um prazo flexível até o final do ano para concluí-lo, com margem de manobra até o início de janeiro. As negociações foram suspensas para o feriado de Natal, mas quando foram retomadas na semana seguinte, os Red Sox os abordaram com um senso de urgência do tipo agora ou nunca.

“Nós meio que nos reunimos e dissemos: ‘Olha, se vamos fazer isso, provavelmente esta é a semana em que precisa acontecer”, disse Bloom. “Todos estavam engajados e motivados, e acho que nossa vida social é tal que todos poderíamos fazer algo na véspera de Ano Novo.”


O acordo com Devers contribuirá muito para definir o mandato de Chaim Bloom, orientando as operações de beisebol do Red Sox. (Maddie Meyer/Getty Images)

Na manhã de 31 de dezembro, os dois lados se encontraram no Zoom. Os agentes de Devers estavam na ligação junto com Bloom, Kennedy e O’Halloran. Bloom e O’Halloran também estiveram em contato quase constante via slack, texto e telefone com dois dos especialistas em dinheiro do escritório central do Red Sox: o diretor financeiro Tim Zue e o gerente de operações da liga principal Alex Gimenez. A reunião do Zoom não foi particularmente frutífera – eles ainda não estavam perto de uma resolução – mas a conversa expôs o que Bloom mais tarde chamou de várias “alavancas” que poderiam ser empurradas e puxadas para encontrar um terreno comum. Anos e dólares eram duas das alavancas, é claro, mas também o valor a ser pago em um bônus de assinatura e o valor a ser pago como dinheiro diferido além da vigência do contrato. Este não era um momento para um monte de vozes. Era um momento para uma série de conversas menores. Zue e Gimenez trocaram inúmeras mensagens um com o outro, e depois com Bloom e O’Halloran, trabalhando nas ramificações dos impostos de luxo, como os adiamentos afetariam o contrato e outros detalhes minuciosos que eram necessários para serem fixados.

Durante o resto da tarde e noite adentro do réveillon, Bloom e Montes de Oca conversaram muitas vezes, cara a cara, sobre os diversos assuntos que mais interessavam a cada lado. Eles descobriram que algumas alavancas podiam ser puxadas um pouco em uma direção ou outra.

“Em algum momento naquela noite, antes da meia-noite, desligamos o telefone”, disse Bloom, “e eu pensei: ‘OK, posso ver isso se encaixando de uma maneira que funcione para todos’”.

Montes de Oca desligou sentindo o mesmo.

“Meus filhos não ficaram felizes por eu estar no telefone até pelo menos 23 horas, mas foi por um bom motivo”, disse ele. “Nós amamos Raffy, e é aqui que ele queria estar.”

No dia de Ano Novo, cada lado podia sentir o ímpeto crescendo em direção a um acordo. Eles pararam de discutir os detalhes finais de um acordo de arbitragem e, em 2 de janeiro, acertaram um salário de US$ 17,5 milhões para a próxima temporada. A extensão não estava completa naquele ponto, mas os golpes gerais do acordo final de 10 anos e $ 313,5 milhões estavam se concretizando. Bloom passou o resto da semana de 2 de janeiro liderando os estágios finais da negociação. No final da semana, ele enviou uma mensagem à equipe do Red Sox para dizer que o negócio estava fechado. Um acordo estava em vigor. Devers estava assinando o maior contrato da história da franquia.

Romero, que 10 anos antes ajudou a liderar o esforço internacional para trazer Devers para a organização, imediatamente enviou a Devers uma mensagem de texto usando o apelido de “cara de bebê” que seguiu Devers da República Dominicana para Boston.

“Carita”, Romero disse a ele, “você é rico!”

Devers tinha sua extensão e os Red Sox tinham sua peça central da franquia.

“Acho que a expressão mais forte que posso dizer quando terminar é alívio”, disse Romero. “Você está obviamente animado por todos os envolvidos, mas aliviado por podermos resolver isso agora. Sabemos que temos um jogador fundamental para construir.”

(Foto principal: Billie Weiss / Boston Red Sox / Getty Images)

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