Parasita dá aos lobos o que é preciso para serem líderes de matilha

Um filhote de lobo solitário no Parque Nacional de Yellowstone.

Alguns lobos no Parque Nacional de Yellowstone, Wyoming, compartilham território com pumas – e podem ser infectados com seus parasitas.Crédito: mtnmichelle/Getty

Lobos infectados com um parasita comum são mais propensos do que animais não infectados a liderar uma matilha, de acordo com uma análise de mais de 200 lobos norte-americanos.1. Os animais infectados também são mais propensos a deixar suas matilhas e atacar por conta própria.

O parasita, Toxoplasma gondii, torna seus hospedeiros ousados ​​- um mecanismo que aumenta sua sobrevivência. Para se reproduzir sexualmente, T. gondii deve atingir o corpo de um gato, geralmente quando seu hospedeiro é comido por um. Isso se torna muito mais provável se o parasita alterar o comportamento do hospedeiro, tornando-o imprudente. Os resultados da pesquisa são mistos, mas em roedores, a infecção geralmente se correlaciona com a diminuição do medo de gatos e aumento do comportamento exploratório. Mudanças físicas e comportamentais também foram encontradas nas pessoas: a produção de testosterona e dopamina é aumentada e mais riscos são assumidos.

Mamíferos de sangue quente podem pegar o parasita comendo um animal infectado ou ingerindo formas de T. gondii eliminada nas fezes de gatos infectados. Após um período de infecção aguda, cistos semi-dormentes se formam no tecido muscular e cerebral e persistem pelo resto da vida do hospedeiro. Até um terço dos seres humanos podem estar cronicamente infectados.

Conjunto de dados exclusivo

T. gondii é conhecido por infectar a vida selvagem, mas poucos estudos examinaram suas infecções comportamentais. Em um trabalho, hienas infectadas no Quênia tornaram-se mais propensas a serem comidas por leões2. Connor Meyer e Kira Cassidy, ecologistas da vida selvagem da Universidade de Montana em Missoula, pensaram em uma rara oportunidade de vincular a infecção ao comportamento de lobos selvagens: dados sobre lobos cinzentos (canis lupus) coletados intensivamente no Parque Nacional de Yellowstone, Wyoming, ao longo de quase 27 anos. Alguns lobos em Yellowstone vivem perto e às vezes roubam presas de pumas (puma concolor), que são conhecidos por transportar o parasita. Os lobos podem ser infectados comendo os gatos – ou suas fezes.

A equipe analisou 256 amostras de sangue de 229 lobos, que foram cuidadosamente observados ao longo de suas vidas e tiveram suas histórias de vida e status social registradas. Meyer e Cassidy descobriram que os lobos infectados eram 11 vezes mais propensos do que os não infectados a deixar sua família biológica para começar uma nova matilha, e 46 vezes mais propensos a se tornarem líderes de matilha – geralmente os únicos lobos da matilha que se reproduzem.

“Conseguimos o resultado e ficamos boquiabertos olhando um para o outro”, diz Meyer. “Isso é muito maior do que pensávamos que seria.” A obra é publicada hoje na Biologia das Comunicações.

Dan Macnulty, biólogo de lobos da Utah State University em Logan, diz que o estudo “fornece evidências convincentes da profunda influência que os patógenos podem ter na ecologia e no comportamento das populações de animais selvagens”. Ele acrescenta que isso demonstra o imenso valor do estudo de longo prazo de lobos e outros animais selvagens no Parque Nacional de Yellowstone.

Efeitos do ecossistema

No futuro, a equipe espera verificar se a infecção pode aumentar a probabilidade de os lobos se reproduzirem com sucesso – e quais podem ser os efeitos em cascata de taxas de infecção baixas ou altas nos ecossistemas. Populações de lobo com altas taxas de T. gondii a infecção pode se expandir mais rapidamente em uma paisagem à medida que os lobos individuais decidem se dispersar. Líderes de matilha agressivos e arriscados podem influenciar como matilhas inteiras agem – possivelmente até aumentando suas chances de encontrar pumas e expor mais membros à infecção.

Para Meyer, a moral da história é que os parasitas podem ser os principais atores dos ecossistemas. “Os parasitas podem ter um papel muito maior do que qualquer um geralmente acredita”, diz ele.

Os lobos são conhecidos por matar pumas, no entanto, mesmo lobos ousados ​​e arriscados infectados com o parasita provavelmente não acabarão como almoço para um puma, diz Meyer. Ele especula que, no passado, os lobos infectados poderiam ter sido mais propensos a serem predados por leões americanos (Panthera atrox), enormes predadores felinos pesando cerca de 200 quilos, que rondaram a América do Norte até serem extintos há mais de 11.000 anos.

Leave a Comment