O vírus Monkeypox atual pode estar mostrando evolução acelerada à medida que mais novos casos aumentam

O surto de varíola que as autoridades de saúde notaram pela primeira vez na Europa em maio está piorando. De acordo com o último relatório da Organização Mundial da Saúde, existem mais de 2.100 casos confirmados e pelo menos uma pessoa morreu.

Agora os geneticistas finalmente têm dados suficientes para começar a entender como exatamente o surto começou – e para onde ele pode estar indo.

Não é uma boa notícia. Monkeypox, uma doença viral que causa febre e erupção cutânea e pode ser fatal em uma pequena porcentagem de casos, é endêmica na África. E agora está acontecendo em todos os outros continentes permanentemente habitados – e evoluindo rapidamente. Embora as autoridades de saúde tenham todas as ferramentas necessárias para contê-lo – principalmente rastreamento de contatos e vacinas – agora o vírus está se movendo mais rápido do que nós e se adaptando.

A cepa atual de varíola dos macacos pode estar circulando, sem ser detectada, meses antes de finalmente diagnosticarmos o primeiro caso fora da África. E como há muito mais cópias do vírus do que esperávamos, cada uma sofrendo mutações separadamente, essa nova cepa de varíola pode evoluir para novas formas perigosas com velocidade perturbadora.

“Nossos dados revelam pistas adicionais da evolução viral em andamento e potencial adaptação humana”, escreveu uma equipe liderada por Joana Isidro, geneticista do Instituto Nacional de Saúde Dr. Ricardo Jorge na Espanha, no novo estudo revisado por pares publicado sexta-feira em Medicina da Natureza.

Um técnico de laboratório médico se prepara para testar amostras suspeitas de varíola no laboratório de microbiologia do Hospital La Paz.

Pablo Blazquez Dominguez/Getty

Monkeypox deu o primeiro salto de macacos ou roedores para pessoas na República Democrática do Congo em 1970 – e frequentemente tem aparecido na África nas décadas desde então. Existem duas linhagens principais, uma na África Ocidental e uma na África Central. A cepa mais leve da África Ocidental pode ser fatal em até 1% dos casos. A cepa mais perigosa da África Central pode matar até 10% das pessoas que infecta.

A varíola se espalha principalmente através do contato físico próximo, especialmente o contato sexual. Isso é não uma doença sexualmente transmissível, no entanto. Apenas aproveita o contato pele a pele que acompanha o sexo. O vírus também pode viajar curtas distâncias com saliva, embora provavelmente não o suficiente para se qualificar como “transportado pelo ar”.

Monkeypox ocasionalmente se espalha para lugares onde ainda não é endêmico. Em 2003, 47 pessoas nos EUA ficaram doentes com a cepa da África Ocidental após a exposição a um carregamento de roedores de estimação de Gana para o Texas. Uma resposta rápida das autoridades de saúde estaduais e federais – e algumas doses da vacina contra a varíola, que também funciona na varíola dos macacos – impediu que alguém morresse e eliminou temporariamente o vírus nos EUA

Como há muito mais cópias do vírus do que esperávamos, cada uma sofrendo mutações separadamente, essa nova cepa de varíola pode evoluir para novas formas perigosas com velocidade perturbadora.

As autoridades notaram pela primeira vez o surto atual, também da cepa da África Ocidental, depois de diagnosticar um viajante do Reino Unido que retornava da Nigéria no início de maio. Pegando carona para a Europa, o vírus se espalhou rapidamente através do contato físico. David Heymann, que anteriormente chefiou o departamento de emergências da Organização Mundial da Saúde, disse que os homens que frequentavam raves na Espanha e na Bélgica “amplificaram” o surto – aparentemente por meio de contato próximo, às vezes sexual, com outros homens.

Depois disso, o vírus acompanhou viajantes em aviões com destino a países distantes. Os médicos diagnosticaram o primeiro caso nos EUA em 27 de maio. Na quinta-feira, os Centros de Controle de Doenças dos EUA contabilizaram cerca de 3.500 casos em 44 países, incluindo 172 nos EUA.

Apenas uma pessoa morreu de varíola no atual surto – na Nigéria. Mas doenças graves e morte podem atrasar um diagnóstico real em várias semanas, então é possível que muitas outras mortes estejam chegando.

Pior, em 3 de junho, o CDC anunciou que havia encontrado evidências genéticas de casos de varíola nos EUA que antecederam os primeiros casos na Europa a partir de maio. Os médicos podem não ter notado ou relatado esses casos anteriores, a princípio, devido à semelhança entre os sintomas da varíola e os sintomas de algumas doenças sexualmente transmissíveis comuns, como herpes.

Houve alguma especulação de que os casos anteriores nos EUA faziam parte de um surto totalmente separado que por acaso se sobrepôs ao surto de maio. Isidro e sua equipe sequenciaram 15 amostras retiradas de pacientes atuais com varíola e concluíram que, não, há apenas um grande surto. “Todas as cepas de MPX do surto sequenciadas até agora se agrupam, sugerindo que o surto em andamento tem uma única origem”, escreveram eles, usando o acrônimo científico para varíola dos macacos.

Um passageiro caminha em frente a informações sobre o vírus da varíola dos macacos no Aeroporto Internacional Soekarno-Hatta em Tangerang, perto de Jacarta, na Indonésia.

Jepayona Delita / Getty

É menos claro exatamente quando o surto atual realmente começou. De acordo com Isidro e companhia, o vírus pode estar circulando fora dos países endêmicos muito antes de as autoridades finalmente perceberem as infecções e soarem o alarme. O vírus potencialmente viajou para fora da África em animais como roedores de estimação e se espalhou de animal para animal antes de finalmente pular para um hospedeiro humano e desencadear o surto atual algum tempo antes de maio, escreveram os geneticistas.

Muito provavelmente, no entanto, a varíola dos macacos se espalhou da maneira usual de pessoa para pessoa – e recentemente, a equipe de Isidro concluiu. “Pontos de dados atuais para um cenário de mais de uma introdução de uma única origem, com eventos de superdisseminação (por exemplo, saunas usadas para encontros sexuais) e viagens ao exterior provavelmente desencadeando a rápida disseminação mundial”.

Em outras palavras, alguém – ou vários alguém – tocou uma pessoa infectada na África, depois voou para a Europa ou os EUA e espalhou o vírus para outras pessoas por contato direto. A “origem única” é a população humana infectada na África. “Mais de uma introdução” significa que vários viajantes pegaram a mesma cepa de varíola e a espalharam para além da África na mesma época.

Tudo isso é para dizer. o caso de maio no Reino Unido foi a primeira infecção que as autoridades notaram, mas as chances são de que não foi a infecção que iniciou o surto.

Quando você começa a procurar algo, você encontra.

Michael Wiley, Centro Médico da Universidade de Nebraska

Uma possibilidade particularmente perturbadora é que a varíola é frequente ou mesmo habitualmente circulando até certo ponto em países não endêmicos, mas raramente notamos, a menos que haja um grande aumento nas infecções que obrigue os médicos a examinar mais de perto os sintomas que podem ser facilmente confundidos com outra coisa. Diga, herpes. “Quando você começa a procurar por algo, você encontra”, disse Michael Wiley, especialista em saúde pública do Centro Médico da Universidade de Nebraska, que não esteve envolvido no novo estudo, ao The Daily Beast.

De qualquer forma, vetores de transmissão não detectados ou sobrepostos são alarmantes – e não apenas porque podem significar uma disseminação viral mais rápida para mais lugares antes que as autoridades finalmente, esperançosamente, contenham um surto. Não, as múltiplas introduções também representam uma oportunidade para um vírus sofrer mutações mais, ou mais rapidamente, do que o normal.

Quando se trata de doenças virais, cada pessoa infectada é uma espécie de laboratório vivo – um lugar onde o vírus pode interagir com os anticorpos e células T do sistema imunológico humano e desenvolver contramedidas. Quanto mais cadeias de transmissão separadas entregarmos à varíola, maior a probabilidade de o vírus sofrer mutação ao longo desses vetores de alguma forma que benefícios isso e machuca nós. Por exemplo, desenvolver resistência às nossas vacinas e anticorpos.

A equipe de Isidro encontrou 50 polimorfismos de nucleotídeo único, ou SNPs, na cepa de varíola dos macacos por trás do surto atual. Cada SNP é uma mudança no DNA da linha de base de um organismo específico. Cinquenta SNPs “é muito mais (aproximadamente 6-12 vezes mais) do que se poderia esperar”, escreveram os geneticistas. “Um ramo tão divergente pode representar uma evolução acelerada.”

Isso não significa que a própria varíola esteja aprendendo a evoluir mais rápido. É possível que o surto atual tenha atingido uma espécie de massa genética crítica antes que tivéssemos a chance de intervir. Mais pessoas infectadas significam mais oportunidades de evolução, mesmo que a taxa individual de mutação seja a mesma.

“Se eu tivesse que adivinhar, acho que podemos ver mais variações em termos de números de mutações apenas com base no tamanho do surto”, James Lawler, especialista em doenças infecciosas e colega de Wiley no Centro Médico da Universidade de Nebraska. , disse ao The Daily Beast. “Drift” é apenas um termo chique para “aumento”, neste contexto.

Monkeypox pode estar escondido à vista de todos muito antes de finalmente percebermos isso há dois meses. Talvez essa cepa do vírus tenha tido sorte e mais de um viajante tenha ajudado a espalhá-la para fora da África quase simultaneamente. Talvez esteja evoluindo mais rápido porque está ficando mais inteligente. O mais provável é que ele esteja mudando em seu ritmo rápido atual, porque há muito mais cópias do vírus do que esperávamos, cada uma mutando a cada chance que tem.

São todas más notícias, independentemente – e devem estimular um senso de urgência ainda maior entre as autoridades de saúde, à medida que se esforçam para diagnosticar e conter um número crescente de casos.

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