O paraolímpico John McFall junta-se à ESA como o primeiro astronauta com deficiência

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A Agência Espacial Europeia (ESA) selecionou pela primeira vez uma pessoa com deficiência física para ser incluída em sua próxima geração de astronautas, no que espera ser o primeiro passo para o envio de um “parastronauta” ao espaço.

John McFall, um velocista paraolímpico britânico de 41 anos que agora trabalha como médico, é um dos 17 candidatos escolhidos entre 22.500 candidatos para ingressar na classe de astronautas de 2022 da agência espacial. Os candidatos aprovados completarão um ano de treinamento básico em tecnologia espacial, ciência e medicina no Centro Europeu de Astronautas em Colônia, Alemanha, antes de entrar na próxima fase de treinamento da Estação Espacial, onde aprenderão como operar elementos da estação e veículos de transporte.

McFall participará do “Projeto de viabilidade de parastronautas” da ESA, que a agência disse em um comunicado com o objetivo de “desenvolver opções para a inclusão de astronautas com deficiências físicas em voos espaciais tripulados e possíveis missões futuras”. Embora não possa, neste estágio, garantir que McFall será enviado ao espaço, a agência disse que se “comprometerá a tentar o mais arduamente e seriamente possível” para que isso aconteça.

Além de seu treinamento médico, McFall, que perdeu a perna direita em um acidente de moto aos 19 anos, é um ex-velocista que representou o Reino Unido nos Jogos Paraolímpicos de Pequim em 2008 – onde conquistou o bronze.

Funcionários espaciais europeus têm usado o termo “parastronautas” para se referir a pessoas que são psicologicamente, cognitivamente, técnica e profissionalmente qualificados para ser um astronauta, mas possuem uma deficiência física que normalmente os impediria de serem selecionados devido aos requisitos impostos pelo uso do hardware espacial atual.”

Por meio de estudos técnicos, simulações espaciais, missões analógicas e conversas com os parceiros espaciais internacionais da agência, a ESA espera que a participação de McFall no programa permita à agência determinar o que é necessário para enviar uma pessoa com deficiência física ao espaço.

“Como amputado, nunca pensei que ser astronauta fosse uma possibilidade”, disse McFall em entrevista publicada no site da ESA.

“Estou extremamente empolgado em usar as habilidades que tenho para solucionar problemas, identificar problemas e superar obstáculos que permitam que pessoas com deficiências físicas desempenhem o trabalho da mesma forma que suas contrapartes fisicamente aptas”, disse ele.

McFall também disse que queria encontrar as respostas para as questões práticas colocadas ao enviar uma pessoa com deficiência física ao espaço: “O que realmente acontece com alguém com amputação de um membro inferior em microgravidade? O que acontece com o membro residual deles?”

McFall se juntará a cinco astronautas de carreira e 11 astronautas de reserva. É a primeira vez que a ESA recrutou uma nova classe de exploradores espaciais para se juntar às suas fileiras desde 2009.

Numa declaração anterior encorajando os candidatos com deficiência a candidatarem-se ao programa, a ESA afirmou que “as expectativas da sociedade em relação à diversidade e inclusão mudaram” e que “incluir pessoas com necessidades especiais também significa beneficiar da sua extraordinária experiência, capacidade de adaptação a ambientes difíceis e pontos de vista”.

“A ciência é para todos, e as viagens espaciais, esperamos, podem ser para todos”, disse McFall.

Em entrevista à Associated Press, o porta-voz da NASA, Dan Huot, disse que a agência de voos espaciais dos EUA está acompanhando o processo de seleção que ocorre do outro lado do Atlântico com “grande interesse”, mas observou que “os critérios de seleção da NASA permanecem os mesmos”.

“Para máxima segurança da tripulação, os requisitos atuais da NASA exigem que cada membro da tripulação esteja livre de condições médicas que possam prejudicar a capacidade da pessoa de participar ou ser agravada pelo voo espacial, conforme determinado pelos médicos da NASA”, disse Huot à AP.

A lista de 17 candidatos selecionados pela ESA este ano também inclui duas mulheres, Sophie Adenot, da França, e Rosemary Coogan, do Reino Unido – que apoiarão outro grupo sub-representado no espaço. No início deste ano, a agência anunciou que a astronauta italiana Samantha Cristoforetti se tornaria a primeira astronauta europeia a servir como comandante da Estação Espacial Internacional, 15 anos depois que a astronauta da NASA Peggy Whitson se tornou a primeira mulher comandante da estação em sua história.

Em seu conselho de dois dias, a ESA também anunciou que seus 22 membros se comprometeram a aumentar o orçamento da agência em 17%, o que sua diretor geral twittou foi equivalente a 16,9 bilhões de euros (US$ 17,6 bilhões) nos próximos três anos. A agência disse que planeja concentrar o próximo estágio de sua exploração espacial na órbita baixa da Terra, na Lua e em Marte.

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