O olfato das formigas é tão forte que elas podem farejar o câncer

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A formiga oncologista vai vê-lo agora.

As formigas vivem em um mundo de odor. Algumas espécies são completamente cegas. Outros dependem tanto do cheiro que aqueles que perdem a trilha de feromônio marcham em círculos, até morrerem de exaustão.

Na verdade, as formigas têm um olfato tão refinado que os pesquisadores as estão treinando para detectar o cheiro de células cancerígenas humanas.

Um estudo publicado esta semana na revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences destaca um sentido aguçado das formigas e ressalta como algum dia poderemos usar animais de nariz aguçado – ou, no caso das formigas, antenas aguçadas – para detectar tumores rapidamente. e barato. Isso é importante porque quanto mais cedo o câncer for encontrado, maiores serão as chances de recuperação.

“Os resultados são muito promissores”, disse Baptiste Piqueret, pós-doutorando do Instituto Max Planck de Ecologia Química na Alemanha, que estuda o comportamento animal e co-escreveu o artigo. Ele acrescentou, no entanto: “É importante saber que estamos longe de usá-los como uma forma diária de detectar o câncer”.

Estendendo seu par de finos apêndices sensoriais sobre suas cabeças, os insetos detectam e usam pistas químicas para fazer quase tudo – encontrar comida, enxamear presas, localizar companheiros de colônia, proteger filhotes. Essa comunicação química ajuda as formigas a construir sociedades complexas de rainhas e operárias que operam tão sincronizadas com o cheiro que os cientistas chamam algumas colônias de “superorganismos”.

Para seu estudo, a equipe de Piqueret enxertou pedaços de um tumor humano de câncer de mama em camundongos e treinou 35 formigas para associar a urina dos roedores portadores do tumor com açúcar. Colocadas em uma placa de Petri, as formigas sedosas (Formica fusca) passaram significativamente mais tempo perto de tubos com urina de camundongos “doentes” em comparação com urina de ratos saudáveis.

“O estudo foi bem concebido e conduzido”, disse Federica Pirrone, professora associada da Universidade de Milão, que não esteve envolvida na pesquisa com formigas, mas conduziu investigações semelhantes sobre a capacidade olfativa dos cães.

Piqueret ficou fascinado por formigas desde que brincava com elas quando criança no jardim de seus pais no interior da França. “Sempre adorei formigas”, disse ele, “olhando para elas, brincando com elas”.

A forma como diagnosticamos o câncer hoje – coletando sangue, fazendo biópsias e realizando colonoscopias – costuma ser cara e invasiva. Comportamentistas animais estão imaginando um mundo em que os médicos um dia tocarão em espécies com sentidos aguçados para ajudar a detectar tumores de forma rápida e barata.

Os cães podem farejar a presença de câncer no odor corporal, mostraram pesquisas anteriores. Camundongos podem ser treinados para discriminar entre compatriotas saudáveis ​​e portadores de tumor. Os nematóides são atraídos por certos compostos orgânicos associados ao câncer. Até mesmo os neurônios das moscas-das-frutas disparam na presença de certas células cancerígenas.

Mas as formigas, sugeriu Piqueret, podem ter vantagem sobre cães e outros animais que são demorados para treinar.

Durante bloqueios ambiciosos, ele trouxe formigas sedosas para seu apartamento nos arredores de Paris para continuar seus experimentos. Ele escolheu a espécie porque tem boa memória, é fácil de treinar e não morde (pelo menos não é difícil, disse Piqueret).

Os pesquisadores precisam fazer muito mais trabalho antes que as formigas ou outros animais ajudem a fazer um diagnóstico real. Os cientistas precisam testar fatores de confusão, como dieta ou idade, disse Pirrone. A equipe de Piqueret planeja testar a capacidade das formigas de farejar os marcadores de câncer na urina de pacientes reais.

“Para ter confirmações reais, precisamos aguardar as próximas etapas”, disse Pirrone.

Se as formigas forem usadas na triagem de câncer, Piqueret quer deixar uma coisa clara: não, elas não precisarão rastejar sobre você.

“Não haverá contato direto entre formigas e pacientes”, disse ele. “Portanto, mesmo que as pessoas tenham medo de insetos, tudo bem.”

Certa vez, ele teve de assegurar a alguém que sabia de sua pesquisa que as formigas que invadiam um piquenique não eram sinal de câncer.

“As formigas não foram treinadas”, disse ele. “Eles só querem comer açúcar.”

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