Novas pesquisas apontam para uma maneira de reverter o envelhecimento. Mas não espere uma droga milagrosa tão cedo.

As descobertas do estudo de 13 anos de 19 laboratórios em todo o mundo, liderados pelo Sinclair Lab da Harvard Medical School, sugerem que futuros cientistas podem ser capazes de desenvolver terapias que podem retardar o aparecimento de várias doenças simultaneamente, reprogramando células humanas para reverter o envelhecimento.

“Achamos que as várias causas do envelhecimento podem ser tratadas com um único tratamento para redefinir a célula”, disse o cientista de Harvard David Sinclair, autor sênior do artigo. “Então, no futuro, poderíamos obter um tratamento – pode ser uma pílula, pode ser uma injeção – para voltar 10 anos [in cellular life]e depois repetiremos esse processo a cada 10 anos.”

David Sinclair, em laboratório na Harvard Medical School em 2018.Craig F. Walker/Equipe do Globo

Esse tipo de droga milagrosa não será desenvolvida da noite para o dia. Os autores do artigo detalham experimentos com camundongos que teriam que ser replicados em humanos antes que a visão de Sinclair pudesse ser realizada. Os cientistas também teriam que superar possíveis obstáculos regulatórios e de segurança.

Mas o artigo apóia o que Sinclair, professor de genética do Instituto Blavatnik de Harvard e codiretor do Centro Paul F. Glenn de Pesquisa em Biologia do Envelhecimento, chama de “teoria da informação do envelhecimento” que identifica o epigenoma como o principal culpado no envelhecimento. processo. O epigenoma, uma espécie de sistema operacional celular, regula quais genes são ativados ou expressos e quais são desativados ou não expressos.

Os cientistas há muito suspeitam que o envelhecimento é causado por disfunções genéticas, como mutações ou proteínas mal dobradas. O estudo, no entanto, conclui que essas próprias disfunções podem ser desencadeadas pela perda de informações epigenéticas ao longo do tempo. Essencialmente, o estudo descobriu, a maquinaria da célula para consertar o desgaste normal no DNA quebra ao longo do tempo, permitindo que mutações genéticas prejudiciais sejam expressas.

Isso é importante para a descoberta de medicamentos porque restaurar o processo pelo qual trechos de DNA são ativados e desativados para controlar o ritmo do envelhecimento celular parece ser mais fácil do que tentar reprogramar mutações genéticas, afirmam os autores do estudo.

Nos experimentos descritos no estudo, os cientistas primeiro fizeram cortes temporários e de cura rápida no DNA de ratos de laboratório, imitando as quebras de DNA de fita dupla que são vistas em células humanas à medida que passam por uma sucessão de quebras e reparos ao longo dos anos.

Ao acelerar a quebra, os cientistas foram capazes de induzir mudanças epigenéticas que fizeram com que os camundongos perdessem rapidamente seu vigor juvenil e parecessem e agissem como mais velhos. Em seguida, os cientistas administraram uma terapia de três genes chamada OSK que reverteu as mudanças epigenéticas desencadeadas pelas quebras de DNA e restaurou os ratos de laboratório ao seu estado jovem.

Sinclair, um dos líderes nos esforços internacionais para retardar o processo de envelhecimento, disse que o estudo validou uma “epifania” que ele teve em 1996, quando percebeu pela primeira vez que o epigenoma desempenhava um papel fundamental no envelhecimento e que poderia ser possível manipulá-lo. como reiniciar um computador.

“É a reação da célula ao dano e a resultante perda de informação epigenética que impulsiona o envelhecimento dos mamíferos”, escrevem os autores do estudo no artigo da Cell.

Mas muito ainda não está claro sobre as técnicas implantadas pela equipe de Sinclair para impulsionar o envelhecimento para frente e para trás, e se elas poderiam ser replicadas em humanos. Sinclair e seus co-autores reconhecem que não entendem exatamente como a terapia genética foi capaz de redefinir o relógio biológico em camundongos, embora acreditem que ativaram uma espécie de “cópia de backup do software epigenético” que reprogramou as células.

“Agora é evidente que os mamíferos retêm uma cópia de segurança das informações epigenéticas juvenis que podem restaurar com segurança a função dos tecidos antigos, semelhante à reinstalação do software”, escreveram os autores no artigo da Cell.

Thomas Rando, diretor do Broad Stem Cell Research Center da Universidade da Califórnia em Los Angeles, há muito estuda o papel da epigenética no envelhecimento, mas não participou do estudo de Sinclair. Para os pesquisadores, disse ele, a conclusão mais crítica do estudo é o modelo que os cientistas criaram para modular o processo de envelhecimento. Isso será valioso para os desenvolvedores de medicamentos em testes de tratamentos experimentais de doenças, disse ele.

“A ideia é que este possa ser um modelo melhor do processo natural de envelhecimento”, disse Rando. “Acho que pode ser.”

Sinclair está há décadas em uma busca científica pela fonte da juventude. Em uma descoberta anterior, descrita em um artigo da Cell em março de 2018, ele e seus colegas rejuvenesceram camundongos de 20 meses tratando-os com uma molécula chamada mononucleotídeo de nicotinamida, ou NMN. Logo esses roedores geriátricos estavam ultrapassando ratos de dois meses em um laboratório.

Em 2020, sua equipe científica também usou o mesmo coquetel de três genes empregado no estudo epigenético para restaurar a visão perdida em camundongos cegos.

Mas obstáculos significativos permanecem antes que esses feitos possam ser tentados em estudos humanos, incluindo como acalmar os temores de que os esforços para mudar a idade das células trazem o risco de causar crescimento descontrolado e câncer.

“Esse é o maior risco em todo esse campo de reprogramação do envelhecimento”, disse Rando. “Sempre haverá uma questão de segurança nas tentativas de reverter o envelhecimento. Sempre haverá o risco de resultados indesejados ao mexer com o genoma. O que gostaríamos de fazer é mudar a idade da célula para que possamos transformar uma célula velha em jovem. Mas não queremos mudar essa célula para que ela tenha um risco maior de desenvolver câncer”.

Pelo menos meia dúzia de empresas de biotecnologia em todo o mundo estão trabalhando em terapias que podem prolongar a expectativa de vida, incluindo um par em Massachusetts co-fundado por Sinclair, Life Biosciences em Boston e MetroBiotech em Worcester. Um dos mais bem financiados é o Altos Labs, com sede em San Francisco, que tem apoio financeiro do fundador da Amazon, Jeff Bezos.

Todas essas empresas enfrentam um obstáculo formidável: a Food and Drug Administration, que aprova novos medicamentos nos Estados Unidos, atualmente não classifica o envelhecimento como uma doença. Portanto, para obter a aprovação do FDA, todos os candidatos a medicamentos devem ter como alvo alguma outra doença, como diabetes ou Alzheimer, reduzindo potencialmente o escopo da pesquisa.

Enquanto as startups de biotecnologia estão adotando uma variedade de abordagens para a reversão da idade humana, Sinclair acredita que as descobertas publicadas na quinta-feira podem apontar o caminho para repensar as suposições básicas sobre o envelhecimento.

“Desvendamos uma das principais causas do envelhecimento”, disse ele. “Muita informação para ser jovem novamente ainda existe na célula, e muito do DNA em nossos corpos está intacto.”

Embora seja importante investigar o código genético, disse ele, “devemos colocar nosso peso e ênfase na compreensão de como desacelerar e reverter as mudanças epigenéticas. Porque esses são a maioria dos efeitos (no envelhecimento) em comparação com as mutações no DNA”.


Robert Weisman pode ser contatado em [email protected]

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