Lobos encorajados pelo parasita têm maior probabilidade de liderar a matilha: estudo

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Paris (AFP) – Lobos infectados com um parasita comum são muito mais propensos a se tornar o líder de sua matilha, de acordo com um novo estudo, sugerindo que o intruso que habita o cérebro encoraja seu hospedeiro a assumir mais riscos.

O parasita unicelular, Toxoplasma gondii, só se reproduz sexualmente em gatos, mas pode infectar todos os animais de sangue quente.

Estima-se que entre 30 a 50 por cento das pessoas em todo o mundo estejam infectadas com o parasita, que permanece por toda a vida como cistos teciduais dormentes. No entanto, pessoas com um sistema imunológico saudável raramente apresentam sintomas.

Embora alguns estudos tenham relatado uma associação entre pessoas com o parasita no cérebro e maior risco, outras pesquisas contestaram essas descobertas e nenhuma ligação definitiva foi comprovada.

O novo estudo, publicado na revista Communications Biology na quinta-feira, aproveitou 26 anos de dados sobre lobos cinzentos que vivem no Parque Nacional de Yellowstone, nos Estados Unidos, para investigar como o parasita pode afetar seu comportamento.

Os pesquisadores do Yellowstone Wolf Project analisaram as amostras de sangue de cerca de 230 lobos e 62 pumas – os grandes felinos são conhecidos espalhadores do parasita.

Eles descobriram que os lobos infectados eram mais propensos a invadir o território do puma do que os lobos não infectados.

Os lobos infectados também eram 11 vezes mais propensos a deixar sua matilha do que os lobos sem o parasita, disse o estudo, indicando uma maior taxa de risco.

E um lobo infectado tem até 46 vezes mais chances de se tornar o líder da matilha, estimaram os pesquisadores, acrescentando que o papel normalmente é conquistado por animais mais agressivos.

A coautora do estudo, Kira Cassidy, disse à AFP que, embora “ser mais ousado não seja necessariamente uma coisa ruim”, pode “diminuir a sobrevivência dos animais mais ousados, pois eles podem tomar decisões que os colocam em perigo com mais frequência”.

“Os lobos não têm espaço de sobrevivência para correr muitos riscos a mais do que já correm.”

Cassidy disse que foi apenas o segundo estudo sobre o efeito do T. gondii em um animal selvagem, depois que uma pesquisa no ano passado descobriu que o aumento da ousadia em filhotes de hiena infectados os tornava mais propensos a se aproximar – e serem mortos por – leões no Quênia.

Pesquisas de laboratório também descobriram que roedores com o parasita perdem seu medo instintivo de gatos – levando-os para as mãos do único hospedeiro onde o T. gondii pode se reproduzir.

William Sullivan, professor de farmacologia e toxicologia na Escola de Medicina da Universidade de Indiana, que estuda o T.gondii há mais de 25 anos, chamou o artigo do lobo de “uma joia rara”.

No entanto, ele alertou que tal estudo observacional não poderia mostrar a causa.

“Um lobo que é um risco nato pode simplesmente ser mais propenso a se aventurar no território do puma e contrair o Toxoplasma”, disse ele.

Mas “se as descobertas estiverem corretas, elas sugerem que podemos estar subestimando o impacto que o Toxoplasma tem nos ecossistemas ao redor do mundo”, acrescentou.

E os humanos?

“Essa é a pergunta de um milhão de dólares”, disse Sullivan, acrescentando que “ninguém sabe ao certo e a literatura é confusa”.

Ajai Vyas, especialista em T. gondii da Universidade Tecnológica de Nanyang, em Cingapura, alertou contra a inferência de que a infecção poderia aumentar o risco nas pessoas.

“Há muito no comportamento humano que é diferente de outros animais”, disse à AFP.

As pessoas geralmente são infectadas por T. gondii ao comer carne mal cozida – ou por meio de seu gato de estimação, principalmente ao limpar suas caixas de areia.

Em alguns casos, especialmente em pessoas com sistema imunológico enfraquecido, o T. gondii pode levar à toxoplasmose, uma doença que pode causar danos cerebrais e oculares.

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