Lobos cinzentos infectados com este parasita são mais propensos a se tornarem líderes de matilha, dizem os cientistas

Pesquisadores que estudam as populações de lobos cinzentos no Parque Nacional de Yellowstone descobriram uma razão intrigante pela qual alguns lobos podem estar mais inclinados a se tornarem líderes de matilha.

Os lobos cinzentos expostos ao Toxoplasma gondii – o parasita que causa a doença toxoplasmose – têm mais de 46 vezes mais chances de se tornarem líderes de matilha do que os lobos não infectados, de acordo com um estudo publicado na quinta-feira na Communications Biology.

Os pesquisadores analisaram dados comportamentais e de distribuição de 1995 a 2020, bem como amostras de sangue de 229 lobos anestesiados para estudar a associação entre comportamentos de risco e infecção por Toxoplasma gondii. Eles identificaram associações entre infecção por parasitas e comportamentos de alto risco em homens e mulheres.

FOTO: Membros da matilha Junction Butte Wolf passam por uma câmera de trilha no Parque Nacional de Yellowstone em 12 de março de 2019.

Membros da matilha Junction Butte Wolf passam por uma câmera de trilha no Parque Nacional de Yellowstone em 12 de março de 2019.

Projeto Puma de Yellowstone

Os lobos que testaram positivo para T. gondii tiveram 11 vezes mais chances de se dispersar de sua matilha e mais de 46 vezes mais chances de se tornar um líder de matilha do que os lobos não infectados, de acordo com os resultados. Os machos tinham 50% mais chances de deixar sua matilha em um período de seis meses se infectados com o parasita, mas esse tempo saltou para 21 meses se não fossem afetados. As fêmeas apresentaram 25% de chance de deixar sua matilha em 30 meses se infectadas, estendendo-se para 48 meses se não infectadas.

A infecção com T. gondii muitas vezes não tem efeitos negativos sobre a aptidão de indivíduos saudáveis, mas pode ser fatal para lobos jovens ou imunossuprimidos, de acordo com os pesquisadores. Eles ainda não sabem como esse parasita influencia coisas como as taxas de sobrevivência, de acordo com Connor Meyer, Ph.D. em biologia da vida selvagem. estudante da Universidade de Montana e um dos autores do estudo.

As descobertas são as primeiras a demonstrar que a infecção por parasitas afeta a tomada de decisões e o comportamento da espécie, disseram os pesquisadores.

Pesquisas anteriores identificaram associações entre a infecção por T. gondii e aumento da ousadia em hienas, bem como aumento da produção de testosterona em ratos. Os autores especulam que mecanismos semelhantes podem conduzir aos comportamentos de risco observados em lobos que testaram positivo para o parasita.

Os lobos que ocupavam áreas com maior densidade populacional de pumas eram mais propensos a serem infectados com T. gondii do que aqueles que não viviam perto de pumas, sugerindo que os lobos podem se infectar com o parasita como resultado do contato direto com pumas e seus ambientes. , descobriram os pesquisadores. Pumas no Parque Nacional de Yellowstone são conhecidos por serem hospedeiros do parasita.

FOTO: Macho lobo alfa do Canyon Pack no Parque Nacional de Yellowstone, em 25 de novembro de 2019.

Macho lobo alfa do Canyon Pack no Parque Nacional de Yellowstone, em 25 de novembro de 2019.

Neal Herbert/NPS

As descobertas “contam a história de todo esse ecossistema e como as espécies interagem umas com as outras”, disse Kira Cassidy, uma das autoras e pesquisadora associada do Parque Nacional de Yellowstone e da Yellowstone Forever, uma organização sem fins lucrativos associada ao parque nacional.

Os pesquisadores levantaram a hipótese de que a infecção teria implicações mais amplas na população de lobos, pois os líderes de matilha infectados poderiam levar suas matilhas a áreas de alto risco que se sobrepõem aos pumas, aumentando potencialmente o risco de novas infecções para lobos não infectados.

“Portanto, essa é provavelmente a ligação com o mecanismo real por trás do parasita e da infecção”, disse Meyer.

FOTO: Nove lobos interagem no topo de uma crosta de neve no Parque Nacional de Yellowstone em 21 de novembro de 2019.

Nove lobos interagem no topo da neve no Parque Nacional de Yellowstone em 21 de novembro de 2019.

Doug Smith/NPS

O estudo, apenas o segundo desse tipo a observar como uma infecção por toxoplasmose pode afetar uma espécie de predador, é um “tipo poderoso de prova do que a pesquisa de longo prazo é capaz de responder”, observou Meyer.

Cassidy acrescentou: “Adotar uma abordagem ecossistêmica para uma questão de pesquisa pode ser realmente difícil em muitos lugares, mas Yellowstone é um desses lugares onde vemos todas as espécies que estavam aqui centenas de anos atrás.”

Os lobos cinzentos foram amplamente erradicados no oeste dos EUA na década de 1940, mas as populações começaram a se recuperar nas últimas décadas. Alguns dizem que o aumento é prejudicial para os humanos devido à capacidade dos lobos de viajar grandes distâncias e, portanto, espalhar doenças. Os lobos também podem ser um fator significativo no declínio dos rebanhos de caça grossa e na matança de gado.

No início deste mês, um juiz federal em Montana restringiu temporariamente a caça e captura de lobos perto dos Parques Nacionais de Yellowstone e Glacier.

Close do rosto de um lobo cinzento no Parque Nacional de Yellowstone em 7 de novembro de 2017.

Jacob W. Frank/NPS

Os lobos, no entanto, são tipicamente cautelosos com as pessoas. Em Yellowstone, eles são “os mais tímidos e cautelosos” de todos os grandes mamíferos, disse Cassidy.

“Se você vir um, você é incrivelmente sortudo”, disse ela. “Eu diria que, no geral, eles não representam perigo para as pessoas.”

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