Khosta-2: Descoberto novo vírus de morcego russo que pode infectar humanos e resistir a vacinas COVID

Quando o SARS-CoV-2 – o vírus por trás do COVID-19 – surgiu na China e rapidamente paralisou o mundo inteiro, o então presidente Donald Trump gostava de se referir a ele como “o vírus chinês”.

Avançando dois anos e meio, os cientistas dos EUA estão alertando que um vírus recém-descoberto abrigado por morcegos-ferradura russos também é capaz de infectar humanos e evitar anticorpos e vacinas COVID-19.

O vírus do morcego, chamado Khhosta-2, é conhecido como sarbecovírus – a mesma subcategoria de coronavírus do SARS-CoV-2 – e exibe “traços preocupantes”, de acordo com um novo estudo publicado na revista PLoS Pathogens.

Uma equipe liderada por pesquisadores da Paul G. Allen School for Global Health da Washington State University (WSU) descobriu que o Khhosta-2 pode usar suas proteínas de pico para infectar células humanas de maneira muito semelhante ao SARS-CoV-2.

“Nossa pesquisa demonstra ainda que os sarbecovírus que circulam na vida selvagem fora da Ásia – mesmo em lugares como o oeste da Rússia, onde o vírus Khosta-2 foi encontrado – também representam uma ameaça à saúde global e às campanhas de vacinas em andamento contra o SARS-CoV-2”, Michael Letko , um virologista da WSU e autor correspondente do estudo, disse em um comunicado.

Ele disse que esta descoberta destaca a necessidade de desenvolver novas vacinas que não apenas tenham como alvo variantes conhecidas do SARS-CoV-2, como o Omicron, mas que protejam contra todos os sarbecovírus.

‘Vírus russos estranhos’

Entre as centenas de sarbecovírus descobertos nos últimos anos, a maioria foi encontrada em morcegos asiáticos e não são capazes de infectar células humanas.

Os vírus Khhosta-1 e Khhosta-2 foram descobertos em morcegos perto do Parque Nacional de Sochi, na Rússia, em 2020, e inicialmente parecia que não eram uma ameaça para os seres humanos, de acordo com os autores do estudo.

“Geneticamente, esses estranhos vírus russos se pareciam com alguns dos outros que foram descobertos em outras partes do mundo, mas como não se pareciam com o SARS-CoV-2, ninguém achava que eles fossem realmente algo para ficar muito animado”, Letko disse.

“Mas quando os examinamos mais, ficamos realmente surpresos ao descobrir que eles podem infectar células humanas. Isso muda um pouco nossa compreensão desses vírus, de onde eles vêm e quais regiões são preocupantes”.

‘Traços preocupantes’

Letko e seus colegas determinaram que o Khosta-1 representava um baixo risco para os seres humanos, mas o Khosta-2 era mais preocupante.

Em particular, como o SARS-CoV-2, o Khosta-2 pode usar sua proteína spike para infectar células ligando-se a uma proteína receptora, chamada enzima conversora de angiotensina 2 (ACE2), encontrada em todas as células humanas.

Em seguida, os cientistas queriam descobrir se o vírus poderia escapar da imunidade oferecida por infecções anteriores por coronavírus ou por vacinas COVID-19.

Usando soro derivado de pessoas vacinadas contra o COVID-19, a equipe descobriu que o Khosta-2 não foi neutralizado pelas vacinas atuais.

Eles também testaram o soro de pessoas infectadas com a variante Omicron, mas, novamente, os anticorpos foram ineficazes.

Felizmente, os autores escrevem que o novo vírus não possui algumas das características genéticas que se acredita “antagonizar” o sistema imunológico e contribuir para doenças em humanos – mas existe o risco de que o Khosta-2 possa causar estragos ao se recombinar com um segundo vírus, como SARS-CoV-2.

“Quando você vê que o SARS-2 tem essa capacidade de se espalhar de humanos para a vida selvagem, e há outros vírus como o Khosta-2 esperando nesses animais com essas propriedades que realmente não queremos que eles tenham, configura isso cenário em que você continua rolando os dados até que eles se combinem para criar um vírus potencialmente mais arriscado”, disse Letko.

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