Joshimath no Himalaia indiano afunda; rachaduras em casas forçam evacuações

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As rachaduras apareceram no final do ano passado. Paredes, tetos e até a terra começaram a fraturar. Neste mês, várias rachaduras se alargaram em grandes fendas e, em alguns lugares, água barrenta começou a jorrar do solo.

A cidade de Joshimath, no Himalaia indiano, está começando a afundar.

As autoridades evacuaram centenas de residentes para escolas públicas ou hotéis em outras partes da cidade. “Há um pânico absoluto”, disse Suraj Kaparuwan, um empresário de 38 anos.

Sua casa estava na zona de perigo, disseram as autoridades, e sua família foi instruída a evacuar. Marcas semelhantes a veias cruzam as paredes brancas e azuis de todos os oito cômodos de sua casa de dois andares, que está repleta de roupas e caixas de mudança empacotadas às pressas.

Joshimath é a mais recente vítima da região do Himalaia, onde o desenvolvimento desenfreado está colidindo com as mudanças climáticas e os frequentes desastres naturais.

A cidade é um sinal de alerta, dizem os especialistas, não apenas para a Índia, mas para toda a região montanhosa do Himalaia Hindu Kush, parte do chamado “Terceiro Pólo”, que contém o terceiro maior repositório de gelo glacial do mundo. O Terceiro Pólo abrange mais de meia dúzia de países, incluindo a China, e é crítico para o destino de mais de um bilhão de pessoas.

Mais de 700 casas em Joshimath, uma cidade de cerca de 22.000 pessoas, desenvolveram rachaduras. A construção na área, cerca de 320 milhas a nordeste da capital da Índia, Nova Deli, foi interrompido esta semana. O ministro-chefe do estado de Uttarakhand, onde Joshimath está localizado, anunciou que as cidades seriam auditadas para garantir que considerassem as necessidades ecológicas e econômicas.

Em 2021, a área sofreu uma inundação mortal depois que uma seção de rocha e uma geleira suspensa caíram em uma encosta íngreme. Essa calamidade foi exacerbada quando as enchentes encontraram barreiras de infraestrutura, ganhando velocidade e destroços e matando mais de 80 pessoas. Especialistas disseram que a mudança climática pode ter contribuído para o desastre, e estudos descobriram que as geleiras do Himalaia estão derretendo dramaticamente e em um ritmo muito mais rápido do que no século 20.

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Existem muitas razões pelas quais a terra afunda, embora seja tipicamente o resultado da atividade humana. A subsidência da terra pode ocorrer quando a água subterrânea, que sustenta a terra, é removida de certas rochas. Quando a água acaba, a rocha “cai sobre si mesma”, escreve o US Geological Survey, que também observa que atividades como mineração subterrânea podem contribuir para o naufrágio.

“Estamos bagunçando nosso meio ambiente de uma forma irreversível”, disse Anjal Prakash, que pesquisa mudanças climáticas e sustentabilidade na Indian School of Business em Hyderabad.

As autoridades locais se recusaram a identificar uma causa específica para o afundamento de terras em Joshimath, que fica em uma área propensa a terremotos, dizendo que os cientistas estão investigando. Mas Prakash observou que hidrelétricas e outros grandes projetos de infraestrutura estão sendo construídos dentro do frágil ecossistema do Himalaia sem levar em conta a ecologia. (Os rios alimentados por geleiras de Uttarakhand o tornam uma área atraente para projetos hidrelétricos, oito dos quais estavam em construção em 2020.)

A mudança climática atua como um multiplicador de forças e “tornará tudo pior”, disse Prakash, que contribuiu para relatórios do Painel Intergovernamental da ONU sobre Mudanças Climáticas.

“Ninguém tem certeza” sobre o que está acontecendo, disse Piyoosh Rautela, diretor executivo da Autoridade de Gerenciamento de Desastres do Estado de Uttarakhand. O gatilho imediato para as recentes grandes rachaduras, disse ele, parecia ser uma brecha em um reservatório de água subterrânea que forçou a água barrenta a jorrar do solo.

“À medida que a água escoa os materiais mais finos dos escombros, a terra afunda”, disse ele, acrescentando que a construção excedeu a capacidade da terra.

Conforme os especialistas investigam, moradores como a trabalhadora de turismo Durga Saklani, 52, vivem em meio a cenas apocalípticas. Os ladrilhos de sua casa recém-construída começaram a saltar, as portas não fecham e as paredes estão afundando, disse ele.

“Os sons do estalo ainda ecoam em meus ouvidos todas as noites”, disse ele.

Muitos moradores atribuem a culpa a um projeto hidrelétrico nas proximidades da cidade que está por trás do governo nacional. Eles alegam que a explosão e a perfuração de um túnel perfuraram um córrego subterrâneo e tornaram a terra instável.

A NTPC, empresa de energia estatal por trás do projeto, não respondeu a um pedido de comentário. Mas o jornal Indian Express informou que negou as acusações e disse que seu túnel não passa sob Joshimath. Nenhuma detonação está em andamento, disse a empresa.

Prakash Negi, um morador de 45 anos, disse que o projeto de energia foi contestado pelos moradores. Quando as pessoas relataram pela primeira vez danos em suas casas no ano passado, o governo não fez nada, disse ele.

Sua casa tem pequenas rachaduras, mas ele teme o que vem a seguir.

“Vivemos aqui por gerações”, disse Negi. “Se isso continuar acontecendo, para onde iremos?”

Situado a uma altitude de 6.151 pés, Joshimath fica sobre os escombros de um antigo deslizamento de terra. A cidade expandiu-se rapidamente depois de emergir como um importante ponto de descanso para os milhares de devotos que viajavam pela cordilheira para importantes pontos de peregrinação hindu e sikh.

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Rachaduras e sinais de afundamento também apareceram em Joshimath na década de 1970, mas a escala dos danos é muito maior desta vez, disseram especialistas familiarizados com a topografia.

A crise atual é resultado de uma “falha de governança”, disse o geólogo Yaspal Sundriyal, professor da Universidade Hemvati Nandan Bahuguna Garhwal, em Uttarakhand.

Ele sugeriu que as autoridades demolissem prédios de vários andares e casas danificadas, o que reduziria a pressão sobre o terreno. As pessoas não devem ter permissão para construir novas casas em áreas instáveis, e projetos hidrelétricos não devem ser construídos na região do Himalaia, acrescentou.

“Precisamos ter regras e regulamentos rigorosos e implementação oportuna dessas regras”, disse ele. “Não somos contra o desenvolvimento, mas não à custa de desastres.”

Moradores que ficaram desabrigados durante a noite dizem que seu futuro é sombrio. Kaparuwan, o empresário, deixou Joshimath e trabalhou em cidades maiores. Mas ele disse que voltou para apoiar a economia local. Ele administra um pequeno hotel e abriu uma lavanderia em novembro com um empréstimo bancário de US$ 25.000.

“Agora o [laundromat’s] a terra tem um buraco de meio metro”, disse ele. “Não consigo mais ver meu futuro.”

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