Covid inverno aumenta para continuar por anos, levando os hospitais ao seu limite

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Enquanto os Estados Unidos entram em seu terceiro inverno cobiçoso completo, um alto funcionário do governo está alertando que a permanência do coronavírus no cenário da doença pode significar surtos sazonais brutais e duradouros de doenças causadas pelo frio nos próximos anos, resultando em hospitais lutando para cuidar de emergências não cobiçosas e incapazes de dar aos pacientes tratamentos oportunos que salvam vidas.

O inverno tem sido tradicionalmente um momento crítico para os hospitais por causa da gripe e outro patógeno sazonal, o vírus sincicial respiratório ou RSV. Agora o SARS-CoV-2 se juntou a eles para formar uma trindade profana de patógenos que surgem nos meses frios.

O coordenador de resposta à covid-19 da Casa Branca, Ashish Jha, disse que o sistema de saúde americano pode não ser capaz de resistir ao ataque viral contínuo, sobrecarregando a capacidade do sistema de cuidar de outras doenças graves.

“Estou preocupado que teremos, por anos, nosso sistema de saúde sendo bastante disfuncional, não sendo capaz de cuidar de pacientes com ataque cardíaco, não sendo capaz de cuidar de pacientes com câncer, não sendo capaz de cuidar do garoto que tem apendicite porque vamos ficar tão sobrecarregados com vírus respiratórios por… três ou quatro meses por ano”, disse Jha ao The Washington Post.

Ele descreveu um cenário em que o típico impasse de inverno dos pacientes começa muito mais cedo do que o normal – em agosto ou setembro – por causa do coronavírus. É um cenário mais sombrio do que o governo retratou no passado, e um que Jha disse que a maioria dos americanos ainda não percebeu.

“Só acho que as pessoas não avaliaram o custo crônico, porque vimos isso como um problema agudo”, disse Jha. “Não temos ideia de como isso vai tornar a vida difícil para todos, por longos períodos de tempo.”

James Jarvis, executivo sênior da Northern Light Health, com sede em Bangor, o segundo maior sistema de saúde do Maine, compartilha as preocupações de Jha. Ele disse que os hospitais agora esperam atender pacientes mais doentes, incluindo pessoas com covid longo, crianças com maior risco de diabetes por causa de infecções por covid-19 e pacientes que sofrem de problemas cardíacos relacionados a surtos anteriores da doença.

Jarvis, que também trabalha em uma pequena clínica de medicina familiar, teve um paciente hospitalizado há dois meses por covid-19 e depois novamente por gripe. Ele recebeu alta para uma clínica de reabilitação aguda, mas depois sofreu um derrame. Não havia leito disponível no principal hospital da Northern Light, o Eastern Maine Medical Center, então ele foi tratado na sala de emergência por quatro dias.

“Ele nunca saiu da sala de emergência”, disse Jarvis. “Eu me senti horrível. Eu o via e dizia: ‘Sinto muito por você ainda estar na sala de emergência.’” O paciente recebeu os cuidados necessários e acabou voltando para casa, mas Jarvis ficou frustrado porque o paciente nunca conseguiu um hospital cama.

Esses alertas ocorrem em um momento em que as autoridades de saúde pública ainda estão esperando para ver o quão ruim é o atual surto de infecções virais no inverno. Até agora, este inverno cobiçoso nos Estados Unidos tem sido desafiador, embora não quase tão desastroso quanto os dois anteriores. Mas a maior parte do inverno ainda está por vir e as internações por covid-19 aumentaram significativamente desde outubro.

As hospitalizações permaneceram geralmente estáveis ​​durante o início de janeiro, com cerca de 45.000 pacientes internados sofrendo de covid-19 na quarta-feira. Os números nacionais podem mascarar surtos geográficos: os estados ao longo da costa leste foram os mais atingidos até agora, enquanto o oeste foi amplamente poupado.

As autoridades de saúde pública estão monitorando de perto a disseminação do XBB.1.5, uma subvariante ômicron que é a forma mais transmissível do coronavírus já vista. Ela já se tornou a linhagem dominante no Nordeste e provavelmente, nas taxas atuais, dominará todos os lugares, superando outras variantes do omicron.

Apesar de sua transmissibilidade, o XBB.1.5 não parece ser mais provável do que as formas anteriores de omicron para causar doenças graves e, como se espalha em uma população com níveis significativos de imunidade, não conseguiu criar o mesmo aumento devastador de hospitalizações visto no últimos dois anos.

Em janeiro de 2021, mais de 3.000 pessoas por dia morriam de covid-19, porque quase ninguém tinha imunidade naquele momento e as vacinas tinham acabado de começar a ser lançadas. No ano passado, a situação era apenas marginalmente melhor. A população dos EUA tinha muito mais imunidade a vacinas e infecções anteriores, mas a variante omicron era muito mais transmissível do que as anteriores. Omicron tinha menos probabilidade de ser fatal para um paciente infectado, mas tantas pessoas adoeceram tão rapidamente que o número de mortes em todo o país em janeiro de 2022 aumentou para mais de 2.500 por dia.

Neste inverno, a “tripledemia” do coronavírus, gripe e RSV não foi tão terrível quanto se temia. As hospitalizações pediátricas por RSV aumentaram acentuadamente no outono, mas caíram recentemente. A gripe começou seu ataque de clima frio relativamente cedo no outono, aumentou rapidamente e diminuiu constantemente nas últimas cinco semanas.

A grande incógnita agora é o que acontecerá quando o sistema de saúde sentir os efeitos das reuniões de fim de ano.

Jha disse ao The Post que compara o sistema de saúde a um paredão, retendo um certo nível de água. No inverno, quando o número de casos se acumula, a água espirra um pouco. Os hospitais trabalham temporariamente e tentam sobreviver até que a água baixe. Esse é o velho normal.

Mas o SARS-CoV-2 despejou mais água naquele mar, e a inundação de pacientes teve efeitos em cascata em outros tipos de atendimento médico.

Anne Zink, diretora médica do Departamento de Saúde do Alasca, disse que a analogia do quebra-mar de Jha descreve com precisão o estresse da pandemia no declínio geral da saúde dos Estados Unidos.

“O paredão estava desmoronando antes da pandemia, e as ondas da pandemia criaram grandes buracos, e esse ataque contínuo vai degradar o muro e torná-lo pior”, disse Zink, um médico de pronto-socorro que também é presidente da Associação Estadual de e Autoridades Territoriais de Saúde.

Hospitais atingindo capacidade de RSV, gripe e covid

Além disso, as incertezas na cadeia de suprimentos médicos se tornaram o novo normal, disse Jarvis, da Northern Light Health. A escassez de medicamentos e suprimentos acontece com maior frequência. Espera-se que a escassez crítica de enfermeiros e outros funcionários piore à medida que médicos e enfermeiros se aposentam, mas não são substituídos nos mesmos números. Mais de 7.000 enfermeiras em dois grandes sistemas hospitalares de Nova York abandonaram o trabalho na segunda-feira depois que as negociações trabalhistas foram interrompidas por causa de pessoal e cargas de trabalho, embora acordos provisórios tenham sido alcançados na quinta-feira, permitindo que eles retornem ao trabalho.

Antes da pandemia, o sistema hospitalar sempre teve alguma flexibilidade e conseguiu administrar sua escassez de leitos de cuidados intensivos, disse Jarvis. “Mas essa flexibilidade acabou agora”, disse ele. “Não há espaço de manobra ou espaço de expansão que teríamos para qualquer coisa reservada.”

Desde o início da pandemia, especialistas alertam que a covid-19 não é a única causa de morte quando os sistemas de saúde estão sob estresse. Pessoas com doenças podem atrasar testes e exames, podem relutar mais em ir ao hospital por medo de pegar uma infecção e os pacientes podem acabar esperando horas por um exame quando os minutos contam.

“Atrasos no atendimento resultarão em pessoas com doenças mais graves ou, infelizmente, morrendo, e há pouco que podemos fazer para evitar isso”, disse Jarvis. “Sabe, isso sempre aconteceu, mas nunca na medida em que está acontecendo agora.”

Quanto ao futuro, “só vai piorar”, disse Jarvis.

Os hospitais já estão sob estresse financeiro devido ao aumento dos custos trabalhistas, esgotamento médico e a tendência de tratamento ambulatorial. A cepa adicionada de coronavírus provavelmente levará algumas instalações ao limite, observou Robert Wachter, professor e presidente do Departamento de Medicina da Universidade da Califórnia em San Francisco.

“Com tudo isso, você verá hospitais … começando a fechar em um ritmo mais rápido, deixando algumas comunidades rurais/suburbanas sem hospital e menos hospitais em áreas urbanas”, disse Wachter por e-mail.

Até agora, o Congresso e o governo federal em geral não tomaram medidas concertadas para enfrentar estes desafios crónicos. Não há cavalaria no horizonte para o sistema de saúde.

Alguns funcionários do governo Biden não têm certeza de que o cenário será tão sombrio quanto Jha descreveu.

“Não é uma hipótese irracional”, disse um alto funcionário do governo envolvido na resposta ao coronavírus, que não estava autorizado a falar publicamente e falou sob condição de anonimato. “Mas não acho que atingimos um estado estacionário da doença para poder dizer com certeza o que veremos ano após ano. … É muito dinâmico.”

“Todos concordamos que o vírus está evoluindo mais rápido do que pensávamos. Só não sabemos para onde o vírus está indo. Nós nem sabemos o que as próximas três semanas nos reservarão.”

Como sempre, o fator desconhecido na previsão dos próximos meses e anos é a evolução: os vírus sofrem mutações. Não há como prever o que o coronavírus fará a seguir, mas os especialistas não acham que tenha esgotado o espaço evolutivo.

Ainda assim, por mais de um ano, todas as novas versões circulantes do vírus foram subvariantes do omicron e não mostraram sinais de tornar as pessoas mais doentes.

“Se o XBB.1.5 tivesse a virulência do delta, estaríamos em maus lençóis”, disse Ross McKinney, diretor científico da Associação de Faculdades de Medicina Americanas.

McKinney e outros especialistas enfatizam a importância de melhorar a captação de vacinas para reduzir a carga de doenças respiratórias – para evitar casos graves de covid-19, bem como outras doenças como a gripe. Apesar de toda a dor e sofrimento infligidos durante a pandemia, a aceitação da vacina permanece extremamente baixa, dizem os especialistas.

“A vontade do público de aceitar vacinas para limitar a propagação dessas doenças respiratórias é muito limitada”, disse William Schaffner, médico de doenças infecciosas da Vanderbilt University School of Medicine. “Se o público não os aceitar, haverá mais pessoas doentes e maior estresse no sistema de saúde.”

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