A deficiência de vitamina B12 é um problema de saúde comum que pode ter consequências graves – mas os médicos muitas vezes o ignoram

Por vários meses durante o verão de 2022, meu cachorro Scout vomitou às 3 da manhã quase todos os dias. Se você tem um cachorro, conhece o som. E a cada vez, ela engolia sua bagunça antes que eu pudesse chegar lá, dificultando o diagnóstico da causa.

O veterinário e eu finalmente decidimos que minhas hortênsias eram a fonte do problema – mas manter Scout longe delas não funcionou. Ela começou a parecer cansada o tempo todo – altamente preocupante em um filhote de labrador tipicamente hiperamarelo.

Então, um dia, Scout vomitou uma bola de pelo – mas não qualquer bola de pelo. Nos cães, o pelo normalmente passa facilmente pelo sistema digestivo, mas essa bola de pelo era enrolada em uma almofada brilhante que era grande demais para passar. Uma vez que este objeto estranho foi removido, o vômito durante a noite terminou. Scout ainda precisava de tratamento, porém, por um motivo diferente e surpreendente: o objeto havia inibido um passo na absorção de vitamina B12 pelo corpo dela. B12 é um nutriente essencial envolvido no bom funcionamento das células sanguíneas, nervos e muitos outros processos críticos do corpo.

Sou nutricionista registrada e ensino nutrição e ciência alimentar para estudantes universitários, mas ainda perdi a deficiência de B12 que estava causando a fadiga do meu cachorro. Os médicos podem facilmente ignorar isso nas pessoas – embora a deficiência de B12 seja um problema de saúde comum que afeta cerca de 6% a 20% da população dos EUA.

A vitamina B12 é escassa na dieta, sendo encontrada apenas em alimentos de origem animal. Felizmente, os humanos precisam de apenas 2,4 microgramas de B12 diariamente, o que equivale a um décimo de milionésimo de onça – uma quantidade muito, muito pequena. Sem vitamina B12 adequada no corpo, a saúde geral e a qualidade de vida são afetadas negativamente.

Uma tomada aérea de uma variedade de alimentos contendo B12, incluindo ostras, peixe, ovos, carne vermelha e muito mais.
Uma variedade de alimentos ricos em vitamina B12 – todos provenientes de animais.
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sinais e sintomas

Um sintoma primário da deficiência de vitamina B12 é a fadiga – um nível de cansaço ou exaustão tão profundo que afeta as atividades da vida diária.

Outros sintomas são neurológicos e podem incluir formigamento nas extremidades, confusão, perda de memória, depressão e dificuldade em manter o equilíbrio. Alguns deles podem ser permanentes se a deficiência de vitaminas não for tratada.

No entanto, como pode haver tantas causas para esses sintomas, os profissionais de saúde podem ignorar a possibilidade de uma deficiência de vitamina B12 e não fazer a triagem. Além disso, ter uma dieta saudável pode parecer descartar qualquer deficiência de vitamina. Caso em questão: como eu sabia que a dieta de Scout era boa, não considerei uma deficiência de vitamina B12 como a fonte de seus problemas.

Como a B12 é absorvida

A pesquisa é clara de que as pessoas que consomem dietas à base de plantas devem tomar suplementos de B12 em quantidades normalmente fornecidas por multivitaminas padrão. No entanto, centenas de milhões de americanos que consomem B12 também podem estar em risco devido a condições que podem estar dificultando a absorção de B12 pelo corpo.

A absorção de B12 é um processo complexo de várias etapas que começa na boca e termina na extremidade do intestino delgado. Quando mastigamos, nossa comida se mistura com a saliva. Quando a comida é engolida, uma substância na saliva chamada R-proteína – uma proteína que protege a B12 de ser destruída pelo ácido do estômago – viaja para o estômago junto com a comida.

Células específicas no revestimento do estômago, chamadas células parietais, secretam duas substâncias que são importantes para a absorção de B12. Um deles é o ácido estomacal – ele divide os alimentos e a vitamina B12, permitindo que a vitamina se ligue à proteína R da saliva. A outra substância, chamada fator intrínseco, se mistura com o conteúdo do estômago e viaja com ele para a primeira parte do intestino delgado – o duodeno. Uma vez no duodeno, os sucos pancreáticos liberam B12 da proteína R e a entregam ao fator intrínseco. Esse emparelhamento permite que a B12 seja absorvida pelas células, onde pode ajudar a manter as células nervosas e formar glóbulos vermelhos saudáveis.

Uma deficiência de B12 normalmente envolve uma quebra em um ou mais desses pontos no caminho para a absorção.

Dr. Darien Sutton explica os sintomas de deficiência de vitamina B12 neste segmento de dezembro de 2021 do programa de TV da ABC ‘Good Morning America’.

Fatores de risco para deficiência de B12

Sem saliva, a B12 não se liga à proteína R da saliva e a capacidade do corpo de absorvê-la é inibida. E existem centenas de medicamentos diferentes que podem causar boca seca, resultando em pouca produção de saliva. Eles incluem opioides, inaladores, descongestionantes, antidepressivos, medicamentos para pressão arterial e benzodiazepínicos, como o Xanax, usado para tratar a ansiedade.

As últimas três categorias sozinhas representam facilmente 100 milhões de prescrições nos EUA a cada ano.

Outro contribuinte potencial para a deficiência de vitamina B12 são os baixos níveis de ácido estomacal. Centenas de milhões de americanos tomam medicamentos anti-ulcerosos que reduzem os ácidos estomacais causadores de úlceras. Os pesquisadores vincularam firmemente o uso desses medicamentos à deficiência de vitamina B12 – embora essa possibilidade não supere a necessidade do medicamento.

A produção de ácido estomacal também pode diminuir com o envelhecimento. Mais de 60 milhões de pessoas nos Estados Unidos têm mais de 60 anos e cerca de 54 milhões têm mais de 65 anos. Essa população enfrenta um risco maior de deficiência de vitamina B12 – que pode aumentar ainda mais com o uso de medicamentos redutores de acidez.

A produção de ácido gástrico e fator intrínseco pelas células parietais especializadas no estômago é crítica para que ocorra a absorção de B12. Mas danos ao revestimento do estômago podem impedir a produção de ambos.

Em humanos, o revestimento do estômago prejudicado decorre de cirurgia gástrica, inflamação crônica ou anemia perniciosa – uma condição médica caracterizada por fadiga e uma longa lista de outros sintomas.

Outro culpado comum da deficiência de B12 é a função inadequada do pâncreas. Cerca de um terço dos pacientes com mau funcionamento do pâncreas desenvolvem deficiência de vitamina B12.

E, por último, a metformina, uma droga usada por cerca de 92 milhões de americanos para tratar o diabetes tipo 2, tem sido associada à deficiência de vitamina B12 há décadas.

Tratamento para deficiência de B12

Enquanto alguns profissionais de saúde medem rotineiramente os níveis de B12 e outras vitaminas, um exame típico inclui apenas um hemograma completo e um painel metabólico, nenhum dos quais mede o status de B12. Se você tiver sintomas potenciais de deficiência de vitamina B12 e também tiver um dos fatores de risco acima, consulte um médico para fazer o teste. Um exame laboratorial adequado e discussão com um médico são necessários para descobrir ou descartar se níveis inadequados de B12 podem estar em jogo.

No caso da minha cadela Scout, seus sintomas levaram o veterinário a fazer dois exames de sangue: um hemograma completo e um teste de B12. Esses também são bons pontos de partida para os humanos. Os sintomas de Scout desapareceram após alguns meses tomando suplementos orais de vitamina B12, que também continham uma forma ativa do folato da vitamina B.

Em humanos, o tipo de tratamento e a duração da recuperação dependem da causa e gravidade da deficiência de vitamina B12. A recuperação total pode levar até um ano, mas é muito possível com tratamento adequado.

O tratamento para a deficiência de vitamina B12 pode ser oral, aplicado sob a língua ou administrado pelo nariz, ou pode exigir vários tipos de injeções. Um suplemento de B12 ou multivitamínico balanceado pode ser suficiente para corrigir a deficiência, como foi para Scout, mas é melhor trabalhar com um médico para garantir diagnóstico e tratamento adequados.

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