“Não há desculpa para isso”

Longo COVID não é mais uma teoria. Estima-se que 65 milhões de pessoas em todo o mundo, incluindo milhões nos EUA, tiveram a doença ou a têm agora, de acordo com um novo artigo de revisão publicado na Nature Reviews Microbiologia. Enquanto isso, os pesquisadores identificaram mais de 200 sintomas diferentes, abrangendo vários sistemas de órgãos. Fadiga, nevoeiro cerebral, mal-estar pós-esforço, condições de início recente, como problemas cardíacos, diabetes, coágulos sanguíneos, derrame – todos foram relatados e muito mais.

Pela definição do CDC, o COVID longo ocorre quando as pessoas experimentam problemas de saúde novos, recorrentes ou contínuos além de quatro semanas após a infecção aguda do COVID. De forma mais ampla, o longo COVID é uma condição ainda emergente cujo número continua a crescer e, embora muito tenha sido aprendido sobre isso, muito permanece desconhecido – incluindo as melhores maneiras de tratá-lo e preveni-lo.

“Gostaria que tivéssemos essas respostas”, disse o Dr. Eric Topol, um proeminente especialista em COVID e autor sênior do artigo exaustivo, que incorporou mais de 200 estudos revisados ​​por pares. “No momento, temos muitos mecanismos e pouco tratamento. Esse é o resumo de tudo.”

Aqui, Topol, que também é vice-presidente executivo da Scripps Research em San Diego, estabelece os limites do que sabemos sobre o longo COVID e a urgência com que o governo e os pesquisadores devem agir.

Esta conversa foi editada e condensada para maior clareza.

Você pode dar uma definição geral de trabalho do COVID longo e descrever quem isso está afetando e como?

COVID longo é a persistência de sintomas significativos bem depois que o vírus teve sua doença aguda. O problema é que é um mosaico de diferentes sistemas de órgãos e sintomas que podem estar envolvidos. Ele pode se inclinar em uma direção, como o sistema nervoso autônomo, ou pode se inclinar para os sistemas cardiovascular ou respiratório. Pode levar pessoas que são totalmente funcionais, atléticas, saudáveis ​​e dificultar que saiam da cama ou andem apenas um quarteirão.

As crianças são afetadas da mesma forma?

Felizmente, eles não estão tão aptos a obtê-lo. Pode seguir o mesmo padrão, mas não é tão comum.

É mais provável que você tenha COVID prolongado se tiver uma doença grave em vez de uma doença leve?

Essa é uma pergunta muito boa. Parece que, se você teve COVID pior de forma aguda, terá mais sistemas de órgãos envolvidos – mas isso não significa que, se sua infecção inicial foi leve, você está fora de perigo. Você ainda pode ter coisas como um derrame, uma trombose venosa profunda (coágulo de sangue) ou uma arritmia – esse tipo de coisa. Não é tão comum ter esses acessos a vários sistemas de órgãos quanto para as pessoas que tiveram COVID grave e tiveram que ser hospitalizadas.

A vacinação reduz o risco de COVID longo?

A vacinação reduz claramente a gravidade e a frequência do COVID prolongado. O único debate é até que ponto. (As estimativas variaram de 15% a 50%.) Não o impede totalmente. Só existe uma maneira de prevenir o COVID longo, e é nunca pegar o COVID.

Os infectados com as novas variantes como XBB.1.5 são mais ou menos propensos a desenvolver COVID longo?

Parece que há uma chance menor de contrair COVID longo, mas não sabemos se é por causa das variantes ou porque as pessoas receberam mais vacinas e mais imunidade natural à infecção e combinações delas.

Como são os números globalmente e nos EUA? Quantos são afetados pelo longo COVID neste momento?

É difícil saber exatamente. Algumas pessoas tiveram COVID por muito tempo e estão se recuperando ou até totalmente recuperadas, enquanto outras já estão há três anos nisso. Mas a maioria das estimativas é de que 3% da população – o que nos levaria a 10 milhões – é o número mínimo de pessoas nos EUA com COVID longo. A questão é, quanto mais do que isso? São 15 ou 20 milhões? E então há obviamente um espectro de gravidade.

uma mulher tuitou que ela correu mais de 130 maratonas, pedalou escaladas de categoria 1 e escalou o Monte Kilimanjaro, mas desde COVID, seu marido “tem que me carregar ao banheiro devido a problemas neurológicos”. Temos alguma ideia do espectro de longo prazo e quanto tempo o COVID é debilitante?

Existem muitas pessoas como a mulher que você acabou de descrever, e é mais provável que haja mulheres nesse grupo severo. Sabemos que as mulheres são mais suscetíveis a doenças autoimunes, como lúpus, síndrome de Sjögren, esclerose sistêmica etc. Os homens podem ter casos graves, mas é mais provável que seja em mulheres.

Quais são alguns dos outros mecanismos propostos para o longo COVID?

A inflamação é um traço comum em todos. Pode afetar o sistema nervoso autônomo, e é assim que você pode obter a neuropatia da síndrome de taquicardia ortostática postural [an abnormal heart rate increase that occurs with standing]. Também pode afetar o revestimento dos vasos sanguíneos, de modo que você pode ter problemas de coagulação, e também pode ser gerado pelo microbioma intestinal sendo significativamente afetado e perpetuando a inflamação.

O que sabemos sobre reinfecção? Se alguém não teve COVID longo inicialmente, corre risco?

Essa é uma área muito importante. Você ainda pode pegar um COVID longo em uma segunda ou terceira infecção, infelizmente. Só porque você teve alguma resposta imune de uma infecção não a impede. Provavelmente é menos comum, apenas porque parte da longa história do COVID é (os pacientes) não ter uma resposta imune ideal, seja insuficiente ou hiper-resposta. Mas não é como se a segunda infecção fosse de maior risco (para COVID longo) do que a primeira. Isso é muitas vezes mal interpretado.

Você pode falar sobre o que foi inicialmente chamado de nevoeiro cerebral, mas o que agora estamos reconhecendo pode ser uma verdadeira disfunção cognitiva?

Bem, existem muitos paralelos com o “cérebro quimio”. Não é que o vírus infecte as células cerebrais diretamente, mas leva à inflamação em áreas-chave do cérebro que seriam afetadas, como memória e função executiva. Isso é muito preocupante porque é um sintoma comum – está no topo da lista do que as pessoas relatam. Não temos um tratamento para cuidar disso, e muitas pessoas podem ter isso.

Algumas pessoas falam sobre a disfunção cognitiva ser como a doença de Alzheimer – ou é outra forma de demência? Ou será que simplesmente não sabemos?

Eu diria que simplesmente não sabemos. Mas essa é a preocupação. E se for progressivo? E se simular o que vemos com condições neurodegenerativas? Sou um eterno otimista, então espero que o corpo seja notável e lute contra isso e dê a volta por cima.

Houve alguns relatos de que o COVID está associado à disfunção erétil, menor contagem de esperma e baixa testosterona. A fertilidade masculina é uma preocupação – ou a fertilidade feminina, nesse caso?

Sabemos que há efeitos definidos lá. Isso também não foi estudado adequadamente, mas certamente merece estudo. Pode estar ligado a menos fertilidade nos homens, mas não sabemos. Porque tantos jovens foram atingidos com COVID e COVID longo, isso é uma preocupação, mas não tem havido atenção suficiente para essas sequelas como houve para o coração, os pulmões e o cérebro.

O medicamento antiviral Paxlovid poderia ajudar os doentes?

Existem alguns dados segundo os quais algumas pessoas que tiveram COVID por muito tempo e tomaram Paxlovid melhoraram acentuadamente seus sintomas. Estes são mais anedóticos agora, mas dá alguma credibilidade que, em algumas pessoas, a persistência do vírus – o reservatório do vírus e seus remanescentes – poderia ser ajudada com um medicamento que inativa o vírus. A questão é se isso ajudará uma pequena porcentagem das pessoas, como 1% ou 2%, ou ajudará mais?

Houve ensaios em larga escala para testar sua eficácia?

Não, não houve. E deveria haver. Não há desculpa para isso…Precisamos dobrar, quadruplicar para fazer os testes certos, testar todas as coisas candidatas que listamos no artigo. Paxlovid é óbvio e naltrexona – é óbvio que deveríamos estar fazendo esses estudos, então não há desculpa. Com a quantidade de dinheiro que o NIH dedicou a isso, já deveríamos ter feito esses testes, testes definitivos. As pessoas estão desesperadas, precisam de tratamento. Os predadores os estão caçando para vir e fazer este ou aquele tratamento, mas ainda não há nada que tenha provado ajudar.

Por que o governo dos EUA não está coordenando uma resposta mais forte, ou por que as empresas farmacêuticas não estão entrando nesse mercado e realizando testes em larga escala?

É uma área extremamente importante e fértil, definindo tratamentos eficazes, mas as entradas nela são muito escassas. Alguns dos tratamentos potenciais são muito impraticáveis, como câmaras de oxigênio hiperbárico ou aférese. Estes são muito caros, difíceis de chegar aos tratamentos. Precisamos de algo que seja prático, altamente eficaz e amplamente acessível.

Você consideraria o longo COVID uma emergência nacional de saúde por si só?

Há um grande número de pessoas que estão incapacitadas ou comprometidas em seu status por causa disso, (mas) tem sido um trem lento ao invés de uma emergência. Não tem sido devidamente respeitado… Neste momento, a resposta deveria ser, vamos fazer tudo o que pudermos para prevenir as infecções. Mais importante, o que dizer desses milhões de pessoas que estão feridas, que ainda estão sofrendo – como podemos ajudá-los a recuperar suas vidas?

Você acha que existe uma data final para o longo COVID?

Só saberemos daqui a 10 anos, certo? Em 1918, com a pandemia de influenza, o Parkinson apareceu cerca de 15 anos depois. Não foi visto nos primeiros anos. Não sabemos se veremos coisas que ainda não se manifestaram, porque a duração mais longa é de menos de três anos agora.

Sabendo que todos nós queremos continuar vivendo nossas vidas, permanecer férteis e não morrer de repente, quão cuidadosos precisamos ser?

Não podemos capitular ao vírus e baixar a guarda. Recebendo reforços, tomando precauções quando estiver em reuniões públicas em ambientes fechados, melhorando nossa ventilação – temos coisas que podem ajudar a prevenir infecções. No momento, as pessoas seguiram em frente, mas para quem não teve COVID ou para quem teve uma reinfecção, não é necessariamente benigno. Você espera que sim, mas talvez a maior coisa que não discutimos seja a parte da aposta. Só não sabemos quem está realmente em risco. As pessoas querem descartar isso. Mas esta é uma verdade inconveniente, longa COVID.

Esta história foi originalmente apresentada em Fortune.com

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